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« Les fondements de la liberté et de la civilisation » : le rapport Durham, les institutions municipales et le libéralisme

  • Benoît Morissette (a1)
Abstract
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This article offers a new reading of Lord Durham's recommendations concerning municipal institutions, included in the last section of his famous report. By placing the document in the context of the debates raised by the constitutional and administrative reforms conducted in Britain during the 1830s, it shows that its author understood autonomous municipalities as essential components of a modern mixed government. Such language was then employed by reformist Whigs in order to justify the policies which they thought were necessary to strengthen the country's political institutions by adapting them to changing social circumstances. The analysis presented here challenges the interpretation provided by most contemporary commentators on the report. Many of them have concluded that Lord Durham's understanding of local institutions is based on a liberal conception of political life, found in the writings of Jeremy Bentham and John Stuart Mill. These studies tend to reduce early British liberalism to philosophical radicalism. They seek to demonstrate that liberals wish to deprive local communities of their political autonomy by integrating their institutions into the juridical structure of a highly centralized State. By focusing on the rhetoric used by Lord Durham to write his report, this article allows us to appreciate the heterogeneity of the definition of the municipality developed by liberalism.

Résumé

Cet article propose une nouvelle lecture des recommandations formulées dans le rapport Durham au sujet de la création d'administrations municipales au Canada. Il situe le document dans le contexte des débats soulevés par les réformes constitutionnelles et administratives revendiquées en Grande-Bretagne durant les années 1830. Certaines analyses avancent que Durham s'appuyait sur la conception libérale de la municipalité, que leurs auteurs retrouvent dans les écrits de Jeremy Bentham et de John Stuart Mill. Elles en déduisent que le libéralisme réduit nécessairement la municipalité à une institution intégrée à un État centralisé et hiérarchisé. Cet article démontre que malgré certaines similarités avec le radicalisme philosophique, le rapport présente une conception des institutions municipales qui s'inscrit dans la doctrine de la constitution équilibrée, à laquelle souscrivaient alors les whigs réformistes comme Durham. Ce texte conclut que l’étude du rapport permet d'apprécier l'hétérogénéité de la conception de la municipalité produite par le libéralisme.

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Département de science politique, Université de Montréal, C-4006 Pavillon Lionel-Groulx, Montréal QC, H3J3J7, courriel: benoit.morissette@umontreal.ca.
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