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The ‘cori spezzati’ of St Mark's: myth and reality

  • David Bryant (a1)
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Niccolò Fausti, master of ceremonies at St Mark's Venice from 1576 to 1598, in one of his several additions at the back of a manuscript ceremoniale of 1564, lists the days on which Vespers in the ducal basilica were performed by two choirs of singers.

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1 ‘dalla tarifa del Maestro di Capella Iseppo Zarlino’, Rituum ecclesiasticorum cerimoniale, Venice, Biblioteca Nazionale Marciana, Cod. lat. iii, 172 (= 2276) [Vnm iii 172], fol. 114r. The many additions and emendations to this manuscript in the hands of successive masters of ceremonies testify to the fact that it remained in constant use at St Mark's until well after 1650. For further information on its position in the history of the ducal liturgy of Venice see Bryant, D., ‘Liturgia e musica liturgica nella fenomenologia del Mito di Venezia’, Mitologie, ed. Morelli, G. (Venice, 1979), p. 208.

2 As regards the former, see Vnm iii 172, fol. 29r: ‘in secundis vesperis cantantur psalmi á duobus choris cantorum, si placet Magistro chori’ (‘in Second Vespers, whenever the master of ceremonies sees fit, the psalms are sung by two choirs of singers’). On the latter, see ibid., fol. 22r: ‘cantantur psalmi in secundus vesperis in duobus choris propter praesentiam Domini Ducis … vel ad instantiam Dominorum Procuratorum’ (‘in Second Vespers the psalms are sung by two choirs of singers [only] on account of the presence of Our Lord the Duke … or at the request of Our Lords the Procurators’).

3 ‘si possunt quod non sint impediti ad convivium Domini Ducis, sin autem in uno choro cantantur’, ibid., fol. 22r. The St Stephen's Day banquet was one of four held annually in the ducal palace.

4 On the former, see ibid., fol. 28v: ‘Quando … cantores sunt licentiatj propter Te Deum laudamus á … procuratoribus, loco Te Deum cantantur psalmi á duobus choris cantorum.’ (‘When … the singers are excused by the procurators [from singing] the Te Deum laudamus, in place of the Te Deum the psalms are sung by two choirs of singers.’) On the latter, see ibid., fol. 30r: ‘in secundis vesperis, aliquando cantantur psalmi á duobus choris cantorum, ad petitionem … procuratorum … sed ordinarie non cantantur psalmi á cantoribus’ (‘in Second Vespers the psalms are sometimes sung by two choirs of singers, at the request … of the procurators … but normally the psalms are not sung by the singers’).

5 ‘in utrisque vesperis psalmi omnes cantantur solemnissime á duobus choris cantorum. et similiter psalmi completorij diej festi’, ibid., fol. 25r.

6 ‘omnes psalmi cantantur á duobus choris cantorum’, ibid., fol. 3r; ‘psalmi … cantantur in utrisque vesperis á cantoribus, in duobus choris’, ibid., fol 30r; ‘psalmi … duobus choris’, ibid., fol. 31r.

7 ‘Accaderà alle volte di comporre alcuni Salmi in una maniera, che si chiama a Choro spezzato, i quali spesse volte si sogliono cantare in Vinegia nelli Vesperi, & altre hore delle feste solenni.’ (p. 268.)

8 Contained in the collection I salmi appertinenti alli vesperi per tutte le feste dell'anno, parte a versi, & parte spezzadi, accomodati da cantare a uno & a duoi Chori (Venice, 1550), pp. 23–7, 31–8. For Zarlino's comments, see Le istitutioni harmoniche, p. 268.

9 Croce, Giovanni, Compietta a otto voci (Venice, 1591); Croce, , Salmi che si cantano a Terza (Venice, 1596); Croce, , Vespertina omnium solemnitatum psalmodia octonis vocibus decantanda (Venice, 1597).

10 ‘Psalmos cantant cantores divisi in duobus choris, vz. quatuor cantores in uno choro, et reliqui omnes in altero.’ Vnm iii 172, fol. 15v. This description, and that in note 11, is also cited in Moore, J. H., Vespers at St. Mark's, 1625–1675: Music of Alessandro Grandi, Giovanni Rovetta and Francesco Cavalli, 3 vols. (Ph.D. thesis, University of California, Los Angeles, 1979), i, p. 98.

11de psalmis canendis in omnibus solemnitatibus. In omnibus solemnitatibus, olim psalmi cantabantur á capella parva, et á cantoribus qui ex pratica cantant, si habebantur, sic dicebantur cantare more georgiano. Hodie sic mos canendi abijt in desuetudinem, et cantores maioris capellae cantant omnes psalmos et reliqua, et psalmos cantant divisi in duobus choris, vz. quatuor cantores in uno choro, et reliqui omnes in altero, quia capella parva non extat.’ Vnm iii 172, fol. 47r. The precise meaning of the phrase ‘more georgiano’ is difficult to ascertain. Two possible interpretations, neither of them totally convincing, are as follows: (1) A dialectal contraction of ‘more gregoriano’. As a rule the latter term appears in non-liturgical treatises dealing with the history of chant, and not in liturgically orientated manuscripts such as the one under discussion (which generally uses the expression ‘in cantu plano’ to indicate plainsong performance); however, the decidedly historical leanings of this particular rubric might conceivably admit of an exceptional reading as ‘Gregorian’. (2) A reference to the performing traditions of some other church – San Giorgio Maggiore in Venice, perhaps. Whatever the case, it is clear that even before the introduction of the current alternatim practice referred to in the document, psalm performance in Venice had already been conducted along similar lines, with the small choir (singing either in plainsong or polyphony, it is not specified which) as one of the musical groups and a larger body of singers ‘qui ex pratica cantant’ as the other.

12 ‘a dui cori in canto figurato’, Venice, Archivio di Stato, Archivio della Procuratia de Supra, Basilica di San Marco, MS Busta 91, Processo 208 [Vas 91 208], fol. 23r.

13 Zenck, H., ‘Adrian Willaerts Salmi spezzati (1550)’, Die Musikforschung, 2 (1949), p. 101, and Gerstenberg, W., ‘Preface’, Adriani Willaert opera omnia, ed. Zenck, H. and Gerstenberg, W., Corpus Mensurabilis Musicae 3, viii (n.p., 1972), p. x.

14 Vas 91 208, fol. 56r, datable c. 1590, lists a total of thirteen permanent members of the choir. Ibid., fol. 61v, dated November 1601, lists a maestro di cappella and twenty-two singers.

15 There is also the seven-voice Gloria from Selva morale e spirituale (Venice, 1641).

16 ‘prima thurma … sunt quatuor de melioribus. secunda thurma ceteri omnes’, Vnm iii 172, fol. 10r.

17 ‘El passio … lo dice … cum li cantori. cum el testo. 3 Christo. el resto la turba.’ Ibid., fol. 57v.

18 For a description of this ceremony see Sansovino, F., Venetia città nobilissima, et singolare (2nd edn, Venice, 1604), fol. 350r. The information was added to Sansovino's original text by Giovanni Stringa, then canon at St Mark's and soon to become master of ceremonies.

19 Vnm iii 172, fol. 46rin Vigilia Ascensionis Domini, fol 25vin Translatione S. Isidori (16 April), fol. 26rin Vigilia festi S. Marci, fol. 28rin die SS. Viti, & Modesti (15 June), fol. 28vin Apparitione S. Marci, fol. 29rin die S. Marinae (17 July).

20 ‘se dice … le lettanie della madona … da quatro cantori. et tutti li altri cantori li risponde sempre Sancta Maria ora pro nobis’, ibid., fol. 66v.

21 ‘[i] Chori si pongono alquanto lontani l'un dall'altro’, Zarlino, , Le istitutioni harmoniche, p. 268.

22 The whole episode is described in Vas 91 208, fols. 12r–23r.

23 ‘il Zago dei libri portò in pergolo i libri per cantar a dui cori … fu detto il Vespero che cantarono li cantori a dui cori’, ibid., fol. 22v.

24 ‘quasi per l'ordinario, e specialmente nelle feste solenni, e quando discende la Signoria in Chiesa, cantano i Musici alla Messa maggiore, & al Vespro’, Sansovino, Venetia città nobilissima, fol. 44v (Stringa's addition), in the section entitled ‘Del pergolo dei musici’.

25 ‘che erano all'hora in pergolo’, Vas 91 208, fol. 13v.

26de sancto ioanne baptista. [in secundis vesperis]. 1558. de ordine ser.mi p. et … procuratorum … facimus solemnitatem magnam …. cantoribus cantantur psalmi in duobus choris … in choro, ad altare maius.’ Vnm iii 172, fol. 28r.

27 ‘In Vigilia vero Ascensionis cantores … cantant divisi in duobus choris alternatim. Sua Serenitas ascendit pulpitum magnum et ibi audit vesperas. … cantores cantant in pulpito novo lectionum, licet anguste maneant in eo. cum vero Ser.mus Dominus Dux sedet in choro tunc cantores locantur in pulpito magno.’ Ibid., fol. 14v.

28 ‘[de sancto marco. In primis vesperis.] Dominus vero Dux ascendit pulpitum cantorum, et ibi audit vesperas … Hodie tamen non fit chorus in medio ecclesiae quia Dominus Dux non ascendit pulpitum ut olim.’ Ibid., fol. 26v.

29 Other statements from the same ceremoniale strongly suggest that the singers, in processions, were normally to be found close by the chorus of priests: ‘firmabatur processio in medio ecclesiae, et cantabatur introitus per cantores’ (‘the procession was stopped in the middle of the church, and the introit was sung by the singers’), ibid., fol. 23v (Mass, in Purificatione B. M. V.); ‘et in medio ecclesiae fit chorus … supra supremum gradum portae chori. dum cantatus fuerit primus introitus á cantoribus’ (‘and the chorus [of priests] is in the middle of the church, upon the top step of the entrance to the choir, while the introit was sung by the singers’), ibid., fol. 26v (Mass, in die S. Marci). This, however, is not to say that, the procession over, they did not move elsewhere.

30 ‘Organistae semper veniunt et sonant. in omnibus suprascriptis diebus [a reference to the Feriae and Duplex-class feast-days included in the list of singers' duties which comprises the preceding rubric] exceptis semplicibus diebus. et dominicis Adventus. et á dominica septuagesimae usque ad dominicam palmarum inclusive. dum modo in talibus diebus festum aliquod de supra scriptis non occurrat. excepta etiam feria secunda. tercia. quarta. et sexta maioris hebdomadae.’ (‘The organists always come and play on all the above-mentioned days, except Simplex days and the Sundays of Advent and from Septuagesima Sunday to Palm Sunday inclusive, so long as one or other of the above-mentioned feasts does not occur on such a day – except, also, Feriae II, III, IV and VI of Holy Week.’) Ibid., fol. 46v. On almost all Duplex feasts the presence of the singers was required at both Mass and Vespers.

31 The most specific reference occurs in connection with the celebration of Second Vespers in Nativitate S. Ioannis Baptistae, which is to be performed ‘cum omni solemnitate, cum duobus choris cantorum, vz. psalmi, cum organis’ (‘with all solemnity; with two choirs of singers, namely, the psalms; with organs’), ibid., fol. 28r. This, however, is merely a record of the fact that both singers and organists coexisted side by side; there is no implication that they were ever actually combined.

32 Croce, Giovanni, Motetti a otto voci (Venice, 1594); Croce, , Motetti a otto voci … libro secondo (Venice, 1595); Croce, , Messe a otto voci (Venice, 1596).

33 Croce, Compietta, Salmi che si cantano a terza, Vespertina (see note 9). The publication, four years after that of the Vespertina, of Croce's, Basso per sonare nell'organo delli vesperi a otto voci (Venice, 1601) should perhaps be seen rather as an afterthought reflecting musical taste in general than as representative of the performance practice actually in use at St Mark's.

34 ‘Vespro … con canti, & suoni soavissimi viene cantato’ (‘Vespers … is sung with the sweetest songs and sounds’), Sansovino, Venetia città nobilissima, fol. 346r (Stringa's addition).

35 Gabrieli, Andrea, Sacrae cantiones (vulgo motecta appellatae) quinque vocum, turn viva voce, tum omnis generis instrumentis cantatu commodissimae (Venice, 1565); Gabrieli, Giovanni, Sacrae symphoniae … senis, 7. 8. 10. 12. 14. 15. & 16. tam vocibus, quam instrumentis (Venice, 1597); Croce, , Sacrae cantiones quinis vocibus concinendae, tum viva voce, tum etiam omni instrumentorum genere cantatu commodissimae (Venice, 1601).

36 Merulo, Claudio, Sacrarum cantionum quinque vocibus, liber primus (Venice, 1578), and liber secundus (Venice, 1578).

37 Andrea, and Gabrieli, Giovanni, Concerti di Andrea, & di Gio: Gabrieli … continenti musica di chiesa, madrigali, & altro (Venice, 1587); Giovanni Gabrieli, Sacrae symphoniae, book i; Gabrieli, Giovanni, Symphoniae sacrae … liber secundis senis, 7. 8. 10. 11. 12. 13. 14. 15. 16. 17. & 19., tam vocibus, quam instrumentis (Venice, 1615); Bassano, Giovanni, Motetti per concerti ecclesiastici a 5. 6. 7. 8. & 12. voci (Venice, 1598); Bassano, , Concerti ecclesiastici a cinque, sei, sette, otto & dodeci voci … libra secondo (Venice, 1599).

38 (1) ‘furno fatti diversi concerti de Musica’, Venice, Biblioteca Museo Correr, Cod. Cicogna 2768 [Vmc 2768], fol. 24v, on a votive Mass in honour of the visit of the Queen of Poland, 1556; (2) ‘fu celebrata una Messa solennissima … nellaquale si fecero concerti divinissimi’, Benedetti, R., Ragguaglio delle allegrezze, solennità, e feste fatte in Venetia per la felice vittoria [di Lepanto] (Venice, 1571), [p. 8]; (3) ‘la Messa [fu celebrata] con dilettevolissimi concerti’, Avanzo, M., Aviso delta … entrata nella … città di Venetia del … Sebastian Veniero (the triumphant general at Lepanto) (Venice, 1574), [p. 4]; (4) ‘dopo che il Rè hebbe udito Messa & soave Concerto di musica’, Porcacchi, T., Le attioni d'Arrigo terzo rè di Francia descritte … nel quale si raccontano … le feste, con le quali è stato ricevuto in Venetia (Venice, 1574), fol. 34r; (5) ‘fu cantata la Messa con … Concerti di angelica eccellenza’, Tutio, D., Ordine, et modo tenuto nell'incoronazione delta … Morosina Grimani Dogaressa (Venice, 1597), p. 18; (6) ‘fu … piena di diversi concerti d'instrumenti, et voci’, Molin di Marco, F., Compendio delle cose, 1558–1598, Venice, Biblioteca Nazionale Marciana, Cod. it. vii, 553 (= 8812), p. 176, on a votive Mass in celebration of the peace signed between France and Spain, 1598; (7) ‘[si fanno] varij concerti de sonadori et in organo’, Vmc 2768, fol. 37v, on the votive Mass that followed the investiture of a doge; (8) ‘[furono fatti] alcuni concerti in organo’, Vnm iii 172, fol. 1r, on a votive Mass for the fifth anniversary of the investiture of Doge Pasquale Cicogna (1585–95); (9) ‘[vengono] cantati alcuni concerti da i Musici di Chiesa’, SansO-vino, Venetia città nobilissima, fol. 212v (Stringa's addition), on the votive Mass that followed the investiture of a procurator.

39 As testified on their title-pages (see notes 35 and 37). In book i six to sixteen voices; in book ii six to nineteen voices.

40 ‘cantata solennemente per la capella’, Venice, Archivio di Stato, Archivio del Collegio, MS cerimoniali, i, fol. 58r, on the presentation to Venice in 1577 of a Golden Rose; ‘cum cantori et organo’, Vnm iii 172, fol. 95r, on a jubilee for the Council of Trent; ‘sonandosi quando l'uno, e quando l'altro organo con ogni sorte di stromenti, e di voci, cospirarono ambi à un tempo in un tuono, che veramente pareva, che s'aprissero le cattaratte dell'harmonia celeste’, Benedetti, , Ragguaglio delle allegrezze, solennità, e feste, [p. 8], on a celebratory Mass for the victory at Lepanto.

41 ‘fu fatta una solennissima musica dalla capetla di S. Marco con li organi et altri instrumenti’, Venice, Archivio di Stato, MS Commemoriali, xxiv, fol. 79r, on a Mass in honour of five visiting Austrian archdukes in 1579; ‘vi si era … aggiunto un'organo portatile, accioché insieme con li due notabili di Chiesa, & gli altri stromenti musicali facesse più celebre la armonia, dove intervennero i primi Cantori, et Sonatori, che si ritrovino in queste parti’, Sansovino, Venetia città nobilissima, fol. 306r (Stringa's addition), on a Mass in honour of four visiting Japanese princes, 1585; ‘s'incominciò à cantar Messa, con quella maggiore solennità di cerimonie, e di canti, et suoni, che in sì fatta occasione si ricercava’, ibid., fol. 288r (Stringa's addition), on the presentation of a Golden Rose to the Dogaressa Griraani, 1597; ‘messa … fu solennissima, piena di diversi concerti d'instrumenti et voci’, Di Marco, , Compendio delle cose, p. 176, on the celebration of the Franco-Spanish peace, 1598; ‘se li canta la Messa … con li otto Sonatori del Principe con instrumenti con li cantori, et in organo’, Vnm iii 172, fol. 70v, on the anniversary of the investiture of a doge; ‘Vespero, Matutino, et la Messa … vengono … con melodia di suoni, et di canti maravigliosa et indicibile cantati’, Stringa, G., La chiesa di San Marco … descritta brevemente (Venice, 1610), fol. 75v, on the music in Nativitate Domini; ‘Messa … viene solennemente, et con dolci concenti di suoni, et di canti celebrata’, ibid., fol. 71v, on the music in Annunciatione B. M. V.; ‘Messa … viene cantata con solennità molto grande di canti, et di suoni’, Sansovino, Venetia città nobilissima, fol. 341v (Stringa's addition), on the music in festo S. Iustinae (7 October).

42Adì 2. April. Havendo … Zuane Croce Maestro di Capella raccordato all'Ill.mi … Proc.ri, che occorendo far musica sopra li organi à tempo che il S. P. et la Ser.ma Sig.ria vien in chiesa è necessario, che vi sia alcuno intelligente, che serva sopra li organi à dimostrar la batuda si come viene regolata da esso Maestro. Et perché sopra l'organo del Gabrieli vi è … Zuane Bassano capo dei concerti, il qual da quella parte ha questo carico, et dall'altra parte si solea servir esso Maestro del … fra Agostin minoritano cantor di capella, il qual essendo partito dalla Città già alcuni giorni et senza licentia alcuna, ne ha voluto dar not.a a SS. SS. Ill.mi aciò sia fatta quella provisione che le parerà migliore, perché le musiche passino con quell'honore, et decoro publico, che è mente di SS. SS. Ill.mi.’ Venice, Archivio di Stato, Archivio della Procuratia de Supra, Basilica di S Marco, MS Registro 139 [Vas 139], fol. 180r-v.

43 In fact the presence of the doge was required by law on Vespers of seven feasts only: Christmas (First and Second Vespers), Holy Thursday, Easter Sunday, Ascension (First Vespers), the Purification (First Vespers) and Annunciation of the Virgin Mary (Second Vespers), and St Mark (First Vespers). Compare with the twenty-six occasions in the Fausti–Zarlino list.

44 Praetorius, M., Syntagma musicum, iii (Wolfenbüttel, 16181919), p. 153. Praetorius recommends that at least one vocal soloist be placed with each of the predominantly instrumental choirs ‘darmit die Wörte gehöret und vernommen werden können’ (‘in order that the words may be heard and perceived’). That this practice was not unknown in St Mark's is confirmed in a description of Mass in festo Corporis Christi, 1606, when ‘venne M. Steffano Ferrarese, et D. Matthias à cantar in organo, et gli altri cantarono da basso’ (‘Steffano Ferrarese and Matthias came to sing in the organ [lofts], and the others sang from below’), Vas 139, fol. 67r.

45 ‘fu fatto musica con li doi organi et sonatori et li cantori in cote in coro’, Vnm iii 172, fol. 102r, in the hand of Niccolò Fausti.

46 ‘cantores … ascendunt pulpitum lectionum ubi cantant Missam, quia hodie Dominus Dux … ascendit pulpitum magnum in quo audit Missam. si vero Dominus Dux remanet in choro ad Missam. cantores ascendunt pulpitum magnum ad canendam Missam’, ibid., fol. 12r.

47 ‘vi si era fatto un palco novo per li cantori’, Sansovino, Venetia città nobilissima, fol. 306r (Stringa's addition).

48 See note 19.

49 Vnm iii 172, respectively fols. 57v, 58r, 23v, 26v.

50 Ibid., respectively fols. 62r (in Sabbato Sancto) and 7V (Feria V in Cena Domini).

51 Selfridge-Field, E., Venetian Instrumental Music from Gabrieli to Vivaldi (Oxford, 1975), p. 7, who cites Venice, Archivio di Stato, Archivio della Procuratia de Supra, Basilica di S Marco, MS Registro 146, fol. 149v.

52 Gabrieli, Giovanni, Symphoniae sacrae, book ii, pp. 34, 42.

53 Gabrieli, Giovanni, Sacrae symphoniae, book i, p. 63. The text (Psalm 46, of which Gabrieli sets verses 1–5 and the second half of verse 6), forms part of the second Nocturn of Matins in Ascensione Domini (Breviarium romanum, ex decreto sacrosancti Concilij Tridentini restitutum (Venice, 1587), fol. 221r). Verse 5 is also used as a verset in First Vespers (ibid., fol. 220r), a verset and short respond in the First Nocturn of Matins (ibid.), an antiphon in the Second Nocturn of Matins (ibid., fol. 221r), the verset to the sixth respond of Matins (ibid., fol. 221v), and a short respond and verset in Sext (ibid., fol. 222r).

54 ‘Hoggidì, li compositori … nelle Cantilene fatte, per gli conserti, pongono le parti più gravi cioè i Bassi dell'uno, & altro Choro distanti, per una Quinta, Terza, & Ottava; quasi sempre si sente non sò che di tristo, che offende l'udito … & quei Chori, che si ritrovano lontani l'uno dall'altro … quando il loro Basso … è diventato parte di mezo si può dire, che quel Coro sia senza Basso e fondamento; & qual buono effetto potrà fare, se la fabrica sarà in un luoco, e'l fondamento altrove? qual soave Harmonia può apportare, lo sentire tre ò quattro parti d'una Cantilena senza il Basso; ò tanto lontano talvolta, che à pena si sentono?’ Artusi, G. M., Seconda parte dell'Arte del contraponto (Venice, 1589), p. 47.

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Early Music History
  • ISSN: 0261-1279
  • EISSN: 1474-0559
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