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Military Migrants: Luxembourgers in the Colonial Army of the Dutch East Indies

Published online by Cambridge University Press:  12 December 2017


Among the roughly 150,000 soldiers sent to the Dutch East Indies between 1815 and 1914, the Luxembourg contingent made up a tiny minority of just 1,075 men. Based upon extensive research into their careers, data on these soldiers provide further clues to understanding what drove Europe’s young men to become colonial soldiers. The results of this national case study will be compared with earlier investigations by Bossenbroek and Bosma on recruits for the Dutch colonial army. Similar to the Dutch soldiers, their Luxembourg counterparts had a predominantly urban provenance. However, in contrast to the Dutch, they did not have a strong military background, and it appears that fewer Luxembourgers stayed behind in the Dutch East Indies after their tour of duty. They were more attracted by the payments that the recruiters doled out in advance, particularly at a time of economic crisis, than in a career in the tropics.

© 2017 Research Institute for History, Leiden University 

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Ulbe Bosma is Senior Researcher at the International Institute of Social History in Amsterdam and Professor of International Comparative Social History at the Vrije Universiteit Amsterdam. His fields of interest are global commodity production and colonial migrations. Among his publications on this topic are “Sailing through Suez from the South” (International Migration Review) and “European Colonial Soldiers in the Nineteenth Century” (Journal of Global History).

Thomas Kolnberger, is a postdoc researcher specialising in military history, urban history, and historical geography. The primary research for this article was undertaken for the critical edition of the memoires of a Luxembourgish soldier of the KNIL, 2014–15. Currently he is project coordinator of at the University of Luxembourg. The authors wish to express their thanks to the anonymous referees for their suggestions to improve the article.


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