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German cities in the late early modern era: some problems and prospects

  • Christopher R. Friedrichs (a1)
Abstract

Sources of information abound for the study of German urban demography in the ‘late’ early modern era – the period from about 1600 to 1800. Yet we are still a long way from a comprehensive grasp of urbanpopulation trends. Frequently-cited figures for the total population of German cities are often based on the uncritical replication of casual estimates. Intensive case studies which exploit the full range of available sources are more reliable, yet only the smallest towns can be subjected to the process of ‘total reconstitution’. A true understanding of German urban demography in the early modern era may come less from the endless accumulation of data than from a thoughtful comparison of findings from different cities.

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1 See for example, Rödel, W. G., “‘Statistik” in vorstatistischer Zeit: Möglichkeiten und Probleme der Erforschung frühneuzeitlicher Populationen’, in Andermann, K. and Ehmer, H. (eds), Bevölkerungsstatistik an der Wende vom Mittelalter zur Neuzeit: Quellen und methodische Probleme im überregionalen Vergleich (Sigmaringen, 1990), 925.

2 The admirable new survey of early modem German historical demography by Pfister, C., Bevölkerungsgeschichte und historische Demographie, 1500–1800 (Enzyklopädie deutscher Geschichte, 28; Munich, 1994) concedes that there is still no ‘balanced and empirically satisfactory total picture of the urban demographic pattern’ (p. 116). Pfister himself cites many urban examples but only briefly discusses urban demography as such (pp. 45–7, 105–7, 116–19).

3 Rödel, W. G., Mainz und seine Bevölkerung im 17. und 18. Jahrhundert: Demographische Entwicklung, Lebensverhältnisse und soziale Strukturen in einer geistlichen Residenzstadt (Wiesbaden, 1985), 13.

4 François, E., Die unsichtbare Grenze: Protestanten und Katholiken in Augsburg, 1648–1806 (Sigmaringen, 1991), 33–4.

5 Kintz, J.-P., La société strasbourgeoise du milieu du XVIe siècle à la fin de la guerre de trente ans, 1560–1650: Essai d'histoire démographique, économique et sociale (Paris, 1984), 231–2, 523.

6 Strauss, G., Nuremberg in the Sixteenth Century (New York, 1966), 71–3.

7 The register for just one year, 1587, was published – in its entirety – in Bothe, F., Frankfurts wirtschaftlich-soziale Entwicklung vor dem Dreissigjährigen Kriege und der Fettmilchaufstand (1612–1616): 2. Teil (Frankfurt am Main, 1920), 50141.

8 Nobody dares to consult them today without first studying the 60-page user's manual by Glasen, C.-P., Die Augsburger Steuerbücher um 1600 (Augsburg, 1976).

9 McGuire, S. and Murr, A., ‘California in the rearview mirror’, Newsweek, 72/3 (19 07 1993), 24–5.

10 Data from German cities play a central role in the debate on the ‘Sharlin hypothesis’, which rejects the conventional argument that only by immigration were early modern cities able to sustain population growth: Sharlin, A., ‘Natural decrease in early modern cities: a reconsideration’, Past and Present, 79 (05 1978), 126–38; Finlay, R. and Sharlin, A., ‘Debate: natural decrease in early modern cities’, Past and Present, 92 (08 1981), 169–80.

11 de Vries, J., European Urbanization, 1500–1800 (Cambridge, Mass., 1984), 269–78. De Vries' list, which covers all cities believed to have had 10,000 inhabitants at some point in the early modem era, includes 55 cities of Germany and another dozen or so cities from the surrounding Germanic lands.

12 Bairoch, P., Batou, J. and Chèvre, P., La population des villes européennes: Banque de données et analyse sommaire des résultats, 800 à 1850/The Population of European Cities: Data Bank and Short Summary of Results (Geneva, 1988), esp. 49. Bairoch includes all cities with at least 5,000 inhabitants at some point before 1800.

13 See for example, Schilling, H., Die Stadt in der frühen Neuzeit (Enzyklopädie deutscher Geschichte, 24; Munich, 1993), 916. Schilling acknowledges that de Vries' figures are merely approximations, but reprints de Vries' estimates for German cities in their entirety and bases his subsequent discussion upon them.

14 De Vries, , Urbanization, 278; Bairoch, , La population, 10.

15 Mathis, F., Zur Bevölkerungsstruktur österreichischer Städte im 17. Jahrhundert (Munich, 1977), 175–7. Mathis corrects the arithmetic mistakes of the Salzburg scribe, who listed 12,371 plus 629 names but gave the total as 12,994.

16 Kellenbenz, H., ‘Wirtschaftsgeschichte Kölns im 16. und beginnenden 17. Jahrhundert’, in Kellenbenz, H. and van Eyll, K. (eds), Zwei Jahrtausende Kölner Wirtschaft, 2 vols (Cologne, 1975), vol. 1, 321427, esp. 327.

17 De Vries, , Urbanization, 273, 295.

18 Keyser, E. (ed.), Deutsches Städtebuch: Handbuch städtischer Geschichte, 11 vols (Stuttgart, 19391974).

19 Keyser, E. (ed.), Württembergisches Städtebuch (Deutsches Städtebuch, 4/2: Teilband Württemberg; Stuttgart, 1974), 264; de Vries, , Urbanization, 273, 296; Bairoch, , La population, 9, 85. De Vries cites Keyser; for 1500 and 1600 Bairoch cites François, E., ‘Des républiques marchandes aux capitales politiques: remarques sur la hiérarchie urbaine du Saint-Empire à l'époque moderne’, Revue d'histoire moderne et contemporaine, 25 (1978), 587603, citation 591; but François in fact cites Keyser as his source.

20 Schuler, T. (ed.), Die Bevölkerung der niedersächsischen Städte in der Vormodeme: Ein Quellenund Datenhandbuch, vol. 1: Das nördliche Niedersachsen (St Katharinen, 1990).

21 It is puzzling that in listing previous works on the demography of Uelzen (ibid., 431, 436) the authors make no reference to the influential study by Woelkens, E., Pest und Ruhr im 16. und 17. Jahrhundert: Grundlagen einer statistisch-topographischen Beschreibung dergrossen Seuchen, insbesondere in der Stadt Uelzen (Hanover, 1954).

22 For an admirable example of this genre, see Schraitle, E., ‘Die Bevölkerungsentwicklung Esslingens in der Spätzeit der Reichsstadt’, Esslinger Studien, 10 (1964), 78105.

23 Extensive information about population losses in various German communities during the Thirty Years War was collated in rather unsystematic fashion by Franz, G., Der Dreissigjährige Krieg und das deutsche Volk: Untersuchungen zur Bevölkerungs- und Agrargeschichte, 3rd edn (Stuttgart, 1961), 551; an important critique of Franz' methodology is provided in the still unpublished paper by Theibault, J., ‘Beyond Franz: death and destruction in the Thirty Years War revisited’, presented at the Sixteenth Century Studies Conference in St Louis, Mo., December 1993. The impact of the plague is a central theme of Woelkens, Pest und Ruhr and of Kronshage, W., Die Bevölkerung Göttingens: Ein demographischer Beitrag zur Sozial- und Wirtschaftsgeschichte vom 14. bis 17. Jahrhundert (Göttingen, 1960).

24 See for example, Imhof, A. E., ‘Historische Demographie in Deutschland’, in Imhof, A. E. (ed.), Historische Demographie als Sozialgeschichte: Giessen und Umgebung vom 17. zum 19. Jahurhundert, 2 vols (Darmstadt and Marburg, 1975), vol. 1, 4163, esp. 51–2.

25 Ibid., passim.

26 Rödel, , Mainz, 23, 278.

27 Ibid., 298.

28 Macfarlane, A., Reconstructing Historical Communities (Cambridge, 1977), 36–7.

29 Sabean, D., Property, Production, and Family in Neckarhausen, 1700–1870 (Cambridge, 1990).

30 Macfarlane, , Communities, 34–5; Sabean, , Neckarhausen, 41.

31 Jütte, R., ‘Das Stadtviertel als Problem und Gegenstand der frühneuzeitlichen Stadtgeschichtsforschung’, Blätter für deutsche Landesgeschichte, 127 (1991), 235269, esp. 249–50.

32 Friedrichs, C. R., ‘Immigration and urban society: seventeenth-century Nördlingen’, in François, E. (ed.), Immigration et société urbaine en Europe occidentale, XVIe–XXe siècle (Paris, 1985), 6577. See also Friedrichs, C. R., Urban Society in an Age of War: Nördlingen, 1580–1720 (Princeton, NJ, 1979), 5364.

33 Brückner, C., Möhle, S., Pröve, R. and Roschmann, J., ‘Vom Fremden zum Bürger: Zuwanderer in Götringen, 1700–1755’, in Wellenreuther, H. (ed.), Göttingen, 1690–1755: Studien zur Sozialgeschichte einer Stadt (G£ttingen, 1988), 88174, quotation: 167.

34 Zschunke, P., Konfession und Alltag in Oppenheim: Beiträge zur Geschichte von Bevölkerung und Gesellschaft einer gemischtkonfessionellen Kleinstadt in der frühen Neuzeit (Wiesbaden, 1984).

35 Another city of this type is treated in the important new work by Wallace, P., Communities and Conflict in Early Modern Colmar, 1575–1730 (Atlantic Highlands, NJ, 1995).

36 Zschunke, , Konfession und Alltag, 193226.

37 Kintz, , Société strasbourgeoise.

38 François, E., Koblenz im 18. Jahrhundert: Zur Sozial- und Bevölkerungsstruktur einer deutschen Residenzstadt (Göttingen, 1982).

39 Rajkay, B., ‘Die Bevölkerungsentwicklung von 1500 bis 1648’, in Gottlieb, G. et al. , Geschichte der Stadt Augsburg von der Römerzeit bis zur Gegenwart (Stuttgart, 1984), 252–8, esp. 252.

40 Ibid., 255–7.

41 Hartung, J., ‘Die augsburgische Vermögenssteuer und die Entwickelung der Besitzverhältnisse im 16. Jahrhundert’, Jahrbuch für Gesetzgebung, Verwaltung und Volkswirtschaft, 19 (1895), 867933; idem, ‘Die direkten Steuern und die Vermögensentwickelung in Augsburg von der Mitte des 16. bis zum 18. Jahrhundert’, ibid., 22 (1898), 1255–97; Mayr, A., Die grossen Augsburger Vermögen in der Zeit von 1618 bis 1717 (Augsburg, 1931).

42 Blendinger, F., ‘Versuch einer Bestimmung der Mittelschicht in der Reichsstadt Augsburg vom Ende des 14. bis Anfang des 18. Jahrhunderts’, in Maschke, E. and Sydow, J. (eds), Städtische Mittelschichten (Stuttgart, 1972), 3278.

43 Clasen, C.-P., Die Augsburger Weber: Leistungen und Krisen des Textilgewerbes um 1600 (Augsburg, 1981), 1769.

44 Roeck, B., Bäcker, Brot und Getreide in Augsburg: Zur Geschichte des Bäckerhandwerks und zur Versorgungspolitik der Reichstadt im Zeitalter des Dreissigjährigen Krieges (Sigmaringen, 1987), 162–83.

45 François, , Die unsichtbare Grenze, 66–8.

46 Roeck, B., Eine Stadt in Krieg und Frieden: Studien zur Geschichte der Reichsstadt Augsburg zwischen Kalenderstreit und Parität, 2 vols (Göttingen, 1989).

47 An outstanding work in this genre is Sachse, B., Soziale Differenzierung und regionale Verteilung der Bevölkerung Göttingens im 18. Jahrhundert, 2 vols (Hildesheim, 1978). For some useful references, see Walberg, H., ‘Zur Sozialtopographie westfälischer Städte in der frühen Neuzeit’, in Krüger, K. (ed.), Europäische Städte im Zeitalter des Barock: Gestalt, Kultur, Sozialgefuge (Cologne/Vienna, 1988), 209–21.

48 Roeck, , Stadt in Krieg und Frieden, vol. 2, 976.

49 See Sieh-Burens, K., Oligarchie, Konfession und Politik im 16. Jahrhundert: Zur sozialen Verflechtung der Augsburger Bürgermeister und Stadtpfleger, 1518–1618 (Munich, 1986).

* An earlier version of this paper was presented at the conference on Exploring the Early Modern City at the Clark Library, University of California in Los Angeles, in October 1993. The author is grateful to participants in that conference for their comments on the first draft of the paper.

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Urban History
  • ISSN: 0963-9268
  • EISSN: 1469-8706
  • URL: /core/journals/urban-history
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