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Or c’était précisément cette disposition, cette aptitude à établir un rapport, qui manquait au docteur P. Olivier Sacks, L’homme qui prenait sa femme pour un chapeau

On a déjà eu l’occasion de le noter et de le déplorer: l’appel au comparatisme lancé par Marc Bloch à l’usage des historiens a reçu une réponse pour le moins réservée. Et, périodiquement, un nouveau pacte est proposé pour inciter les spécialistes à tenter l’aventure. Comparer l’incomparable. Sous ce titre et à son tour, Marcel Detienne publie un pamphlet, énonce un jeu de propositions et dresse le bilan d’une expérience conduite pendant près de vingt ans. Pamphlet, contre l’enfermement disciplinaire, contre la pente nationaliste de la discipline historique, en France particulièrement. Mais aussi contre les institutions et contre les aînés, avec lesquels l’auteur a des comptes à régler: ce n’est pas la partie la plus suggestive du livre. Le persiflage dont Detienne abuse lasse le lecteur et affaiblit l’argument. Laissons donc cet aspect, pour retenir au contraire le projet d’un comparatisme « expérimental et constructif », qui aurait « à connaître l’ensemble des sociétés humaines ». Ce comparatisme suppose un pacte entre historiens et anthropologues, prêts à analyser ensemble les mêmes objets. Comment fonder un territoire? Quel rapport des sociétés diverses et distantes entretiennent-elles avec le passé? Quelles pratiques de délibération des affaires du groupe ontelles cultivé? Autant de questions qui ont donné lieu à des recherches coordonnées. Elles exigent, au départ, l’expérimentation; elles produisent, à l’arrivée, des savoirs nouveaux et surtout critiques, qui dérangent les catégories et les classements préalablement admis. Le déplacement entre des sociétés distantes dans le temps et dans l’espace, la comparaison au pluriel pour laquelle plaide Marcel Detienne permettent d’échanger des outils, de mettre en question les fausses transparences et de modifier les configurations reçues. Dans cette expérimentation, deux modalités de la comparaison ont en vérité été mises en œuvre: la comparaison à distance – « comparer l’incomparable » –, par laquelle des spécialistes de régions et de périodes historiques différentes confrontent leurs observations à partir de questionnaires homogènes; mobilisant des compétences linguistiques et historiques immenses, cette voie suppose l’orchestration de l’enquête. L’autre voie, brocardée par l’auteur, est la comparaison au plus proche, entre sociétés voisines, celle que recommandait (et que suivit) Marc Bloch en son temps. Detienne la dénonce, comme prompte à faire du lieu d’observation un site incommensurable, mais y recourt pourtant – et avec pertinence –, quand il confronte l’ensemble d’une configuration à l’intérieur du monde grec. Ce sont alors la science et la virtuosité du soliste qui sont mises au service de l’exercice comparatiste. Expérience féconde, dont témoignent les quatre ouvrages qui en sont issus. Mais reconnaissons qu’elle reste marquée par la prééminence de la Grèce antique, matrice de représentations et de pratiques qui ont été historiquement inscrites au fondement de la tradition occidentale. La comparaison se fait donc à partir de ce point central de référence.

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Le dossier ci-dessous réunit une partie des contributions aux journées de l’Institut d’études de l’Islam et des Sociétés du Monde Musulman, «L’exercice de la comparaison: comparer au plus proche, comparer au pluriel » (Paris, 7-8 décembre 2000).

1 - Valensi, Lucette, «Retour d’Orient. De quelques usages du comparatisme en histoire», in Burguiere, A. (éd.), Marc Bloch aujourd’hui. Histoire comparée et sciences sociales, Paris, Éditions de l’ehess, 1990, pp. 307316 .

2 - Detienne, Marcel, Comparer l’incomparable, Paris, Le Seuil, « La librairie du XXe siècle », 2000 .

3 - Detienne, Marcel (dir.), Tracés de fondation, Louvain-Paris, Peeters/Bibliothèque de l’ephe, 1990 ; ID. (dir.), Transcrire les mythologies. Tradition, écriture, historicité, Paris, Albin Michel, 1994; Detienne, Marcel et Hamonic, Gilbert (dir.), La Déesse Parole. Quatre figures de la langue des dieux (Inde, Célèbes-Sud, Géorgie, Cuna de Panama), Paris, Flammarion, 1994 ; Cartry, Michel et Detienne, Marcel (dir.), Destins de meurtriers, « Systèmes de pensée en Afrique Noire-XIV », Paris, 1996 .

4 - Voir Green, Nancy L., «L’histoire comparative et le champ des études migratoires», Annales ESC, 44-6, 1990, pp. 13351350 .

5 - Barth, Fredrik, Ethnic Groups and Boundaries. The Social Organization of Culture Difference, Bergen, Universitetsforlaget, 1969 .

6 - ID., Cosmologies in the Making. A Generative Approach to Cultural Variations in Inner New Guinea, Cambridge, Cambridge University Press, 1987 (avant-propos de Jack Goody).

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Annales. Histoire, Sciences Sociales
  • ISSN: 0395-2649
  • EISSN: 1953-8146
  • URL: /core/journals/annales-histoire-sciences-sociales
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