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“This Story Is about Something Fundamental”: Nazi Criminals, History, Memory, and the Reichstag Fire

  • Benjamin Carter Hett (a1)
Abstract
Abstract

For more than eighty years there has been controversy about who set the fire that destroyed the plenary chamber of the Reichstag fire on the evening of February 27, 1933—thereby handing the Nazis a pretext to gut the democratic Weimar constitution through the emergency “Reichstag Fire Decree.” Since the 1960s there has been a consensus among historians that the fire was set by Marinus van der Lubbe, a twenty-four-year-old Dutch journeyman stonemason supposedly acting alone—with no Nazi involvement. Few historians, however, have been inclined to investigate the motives behind the development of this single-culprit narrative, or the reasons for its generally positive reception among postwar German historians. With the aid of newly discovered sources, this article examines the legal and political interests that have underpinned this narrative. The single-culprit narrative was developed by ex-Nazis, whereas accounts of the Reichstag fire stressing Nazi complicity came almost invariably from former resistance fighters and victims of Nazism. Postwar historians responded to these accounts in much the same way they have responded to perpetrator and victim accounts of the Holocaust: with a markedly greater preference for those of the perpetrators. This tendency has shaped the debate over the Reichstag fire in the same way it has shaped other areas of research on the Third Reich.

Seit nunmehr über achtzig Jahren streiten sich die Geister darüber, wer genau am Abend des 27. Februar 1933 den Reichstag in Brand gesetzt und dabei den Nationalsozialisten den Vorwand geliefert hat, die Weimarer Verfassung durch die sogenannte Reichstagsbrandverordnung auszuhebeln. Unter Historikern besteht seit den 60er Jahren der Konsens, dass es sich bei dem Brandstifter um einen Einzeltäter—den niederländischen Maurergesellen Marinus van der Lubbe—gehandelt habe; die Nationalsozialisten selbst hätten dagegen nichts mit dem Brand zu tun gehabt. Interessanterweise haben nur wenige Historiker die Motive hinter der These, dass es sich um einen Einzeltäter gehandelt haben soll, sowie die Gründe für die allgemein positive Rezeption dieser Behauptung unter deutschen Nachkriegshistorikern beleuchtet. Der hier vorliegende Artikel jedoch wendet sich—unter Einbeziehung neu entdeckter Quellen—bewußt den juristischen und politischen Hintergrundsinteressen der These vom Einzeltäter zu. Diese wurde nämlich von ehemaligen Nationalsozialisten entwickelt, während Versionen des Reichstagsbrandes, die eine Komplizenschaft der Nationalsozialisten nahelegten, fast ausschließlich von ehemaligen Widerstandskämpfern und Opfern der NS-Diktatur vorgetragen wurden. Aus diesen Gründen reagierten Nachkriegshistoriker auf diese Versionen der Geschichte auf eine ganz ähnliche Weise wie auf Berichte von Tätern und Opfern des Holocausts, nämlich mit einer bemerkenswerten Neigung den Berichten der Tätern mehr als denen der Opfer zu glauben—eine Tendenz, die bis vor kurzem nicht nur die Debatte über den Reichstagsbrand, sondern auch andere Forschungsgebiete des Dritten Reiches beeinflusst hat.

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Anson Rabinbach , “Staging Antifascism: The Brown Book of the Reichstag Fire and Hitler Terror, New German Critique 35, no. 1 103 (Spring 2008): 97126

Devin Pendas , “Anatomie eines Skandals. Die Ermittlungen im Mordfall Dr. Hans Hannemann im Kontext der deutschen Nachkriegsjustiz,” Kritische Justiz 46 (2013): 245–56

Norbert Frei , “Farewell to the Era of Contemporaries: National Socialism and Its Historical Examination en Route into History,” History and Memory 9, nos. 1–2 (Fall 1997): 5979

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Central European History
  • ISSN: 0008-9389
  • EISSN: 1569-1616
  • URL: /core/journals/central-european-history
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