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REPRESENTATION WITHOUT TAXATION, TAXATION WITHOUT CONSENT: THE LEGACY OF SPANISH COLONIALISM IN AMERICA*

  • Alejandra Irigoin (a1)
Abstract
ABSTRACT

The essay examines Spain’s colonial legacy in the long-run development of Spanish America. It surveys the fiscal and constitutional outcomes of independence and assesses the relative burden imposed by colonialism. Constitutional asymmetries between revenue collecting and spending agents constrained de facto governments’ power to tax. Inherent disparities embedded in the colonial fiscal system worsened with vaguely defined representation for subjects and territories and vexed their aggregation into a modern representative polity. Governments with limited fiscal capacity failed to deliver public goods and to distribute the costs and benefits of independence equitably. Growing indirect taxes, debt and money creation allowed them to transfer the fiscal burden to other constituents or future generations. Taxpayers became aware of the asymmetry between private contributions and public goods and hence favoured a low but regressive taxation. Comparisons with trajectories in the metropolis and the United States are offered to qualify this legacy.

RESUMEN

El articulo examina el «legado» del colonialismo español en el desarrollo de Hispanoamérica en el largo plazo. Discute el resultado fiscal y constitucional de la Independencia y estima la carga de la extracción relativa impuesta por el fisco colonial. Asimetrías constitucionales en los agentes que recaudaban impuestos y ejecutaban el gasto limitó de facto la capacidad fiscal de los gobiernos. Disparidades inherentes al propio sistema fiscal colonial agravaron esta poca capacidad con una representación política de súbditos/ciudadanos y territorios ambigua que problematizó su agregación posteriormente en un sistema político independiente cabalmente representativo. Gobiernos con capacidad fiscal limitada fracasaron en la provisión de bienes públicos y en la distribución equitativa de los costos y los beneficios de la independencia. Impuestos indirectos crecientes, deuda y creación de dinero permitieron a los gobiernos transferir el peso fiscal a otros sujetos políticos que los propios o a futuras generaciones. Los contribuyentes entendieron estas asimetrías entre contribuciones privadas y bienes públicos de modo de que favorecieron una baja pero regresiva fiscalidad. La comparación con la trayectoria fiscal de la ex – metrópolis y los Estados Unidos permiten ofrecer una calificación de este legado colonial.

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The author thanks to Leticia Arroyo Abad and Bartolome Yun Casalilla for their generous comments and suggestions. All errors remain the author’s own.

a

Department of Economic History, London School of Economics, Houghton St, London WC2A 2AE, UK. m.a.irigoin@lse.ac.uk

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