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Constructing Locality: The Terroir Approach in West Africa

  • Thomas J. Bassett, Chantal Blanc-Pamard and Jean Boutrais
Abstract

This article examines the origins and evolution of the terroir approach as an organizing idea in development planning in West Africa. We consider the evolving meaning of the terroir concept in three distinct periods: as a research approach crafted in a French geographical school; as a site for research-development programmes, and, most recently, as a tool for conservation planning, territorial restructuring, and land privatization. An important shift in the meaning of the terroir concept is apparent in its evolving uses. For the terroir school, the terroir came to represent the socio-natural heritage of a group in which its social organization and pattern of resource use became inscribed in the landscape. The concept took on new meaning in the late-1980s as an appropriate location for on-farm research by agricultural development planners. The terroir became both an alternative research site and a setting for mobilizing rural populations to adopt new land management and farming techniques. The meaning of the concept shifted again in the 1990s with the advent of the gestion des terroirs approach. In the hands of conservation and development planners, the terroir was conceived of as a scale of intervention for a host of government, aid donor, and NGO programmes. In summary, a significant change in the meaning of the concept has taken place from one in which the notion of local heritage was dominant to one that emphasizes territory and boundary clarification.

Cet article examine les origines et l'èvolution de l'approche du terroir en tant qu'idèe structurante de la planification du dèveloppement en Afrique de l'Ouest. L'article étudie l'évolution de la signification du concept de terroir à trois périodes distinctes : en tant qu'approche de recherche façonnée dans une école géographique française, en tant que site de programmes de recherche et développement et, plus récemment, en tant qu'outil de planification de la conservation, de restructuration du territoire et de privatisation des terres. On observe un changement important de la signification du concept de terroir dans l'évolution de son usage. Pour l'école du terroir, le terroir avait fini par représenter l'héritage socionaturel d'un groupe au sein duquel son organisation sociale et son modèle d'utilisation des ressources s'étaient gravés dans le paysage. Le concept a pris une nouvelle signification à la fin des années 1980 en tant que lieu adapté à la recherche dans les exploitations agricoles par les planificateurs du développement agricole. Le terroir est devenu à la fois un site de recherche alternatif et un cadre de mobilisation des populations rurales pour qu'elles adoptent de nouvelles techniques de gestion et d'exploitation des terres. La signification du concept a de nouveau changé dans les années 1990 avec l'avènement de l'approche de gestion des terroirs. Entre les mains des planificateurs de la conservation et du développement, le terroir était conçu comme une échelle d'intervention pour un grand nombre de programmes de bailleurs de fonds, gouvernements et ONG. En résumé, la signification du concept a connu une évolution importante : d'une signification dominée par la notion d'héritage à une signification mettant l'accent sur le territoire et la clarification des limites.

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  • ISSN: 0001-9720
  • EISSN: 1750-0184
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