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Debt and Its Attachments: Collateral as an Object of Knowledge in Nineteenth-Century Liberalism

Published online by Cambridge University Press:  07 June 2017

Mischa Suter*
Affiliation:
History, University of Basel

Abstract

This essay partakes in the dialogue between history, anthropology, and social theory on the topic of debt as a social relation. Drawing on sources from nineteenth-century Switzerland, it examines everyday routines of debt collection in liberalism by taking the seized collateral object to the center of historical analysis. It is shown how the attached goods in a debtor's household became an object of knowledge for nineteenth-century framers of law as well as for ordinary debtors. I make use of anthropological theory in order to describe the legal techniques of delineating and extracting collateral, and show how these legal techniques implied specific knowledge practices. I then look at two borderline cases of collateralization: the pawning of mobile goods and the imprisonment of insolvent debtors. Further, I discuss how, by the 1880s, the limits of debt collection were debated, when certain goods were exempt for seizure in a projected federal law. Overall, on an epistemological level, debt collection appears as a double movement: it provided basic tools to untangle property relationships, yet all the while it created new, unpredictable complications. Thus debt collection was a distinctive arena in which the uneasy conceptual relationship between people and things in nineteenth-century liberalism unfolded. From this conceptual node I propose a historical epistemology of the collateral object.

Type
Research Article
Copyright
Copyright © Society for the Comparative Study of Society and History 2017 

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References

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9 I would like to thank an anonymous commentator on an earlier version of this essay who encouraged me to stress this crucial point more clearly.

10 Howell, Martha, Commerce before Capitalism in Europe, 1300–1600 (Cambridge, 2010)Google Scholar, ch. 1.

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15 The broad spectrum of methods of debt collection in Switzerland was met with great amazement (“étonnement”) by the Frenchman Edmond Thaller in his comparison of international bankruptcy laws; Des faillites en droit comparé, avec une étude sur le règlement des faillites en droit international, vol. 1 (Paris, 1887), 97.

16 Zimmer, Contested Nation, 122, esp. n. 13. However, on the limits of franchise, see Tanner, Albert, “Ein Staat nur für die Hablichen? Demokratie und politische Elite im frühen Bundesstaat,” in Studer, Brigitte, ed., Etappen des Bundesstaates: Staats- und Nationsbildung der Schweiz, 1848–1998 (Zurich, 1998), 6388 Google Scholar.

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18 Johann Jakob Oberer to Federal Counselor Louis Ruchonnet, Liestal, 2 June 1882, Schweizerisches Bundesarchiv Bern, E 22 1000/134 2609. Oberer based his estimation on statistics for the cantons of Zurich, Schaffhausen, and Baselland.

19 German legal scholars reported with admiration on this system. von Wyß, Friedrich, “Schuldbetreibung,” in Bluntschli, Johann Caspar, ed., Deutsches Staats-Wörterbuch, vol. 9 (Stuttgart and Leipzig, 1865): 258–64Google Scholar, 264.

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21 I discuss this shift in more detail in Suter, Mischa, “The Boundaries of Debt: Bankruptcy between Local Practices and Liberal Rule in Nineteenth-Century Switzerland,” in Hsu, Chia Yin, Luckett, Thomas, and Vause, Erika, eds., The Cultural History of Money and Credit: A Global Perspective (Lanham, 2016), 5455 Google Scholar.

22 Friedrich von Wyß, “Schuldbetreibung,” in Bluntschli, Deutsches Staats-Wörterbuch, 264, unnumbered note.

23 Joyce, Patrick, The State of Freedom: A Social History of the British State since 1800 (Cambridge, 2013)CrossRefGoogle Scholar; Otter, Chris, The Victorian Eye: A Political History of Light and Vision in Britain, 1800–1910 (Chicago, 2008)CrossRefGoogle Scholar; Otter, Chris, “Making Liberalism Durable: Vision and Civility in the Late Victorian City,” Social History 27 (Jan. 2002): 115 CrossRefGoogle Scholar.

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26 Munck, “Artisans, Products and Gifts.”

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29 Riles, Annelise, “Collateral Expertise: Legal Knowledge in the Global Financial Markets,” Current Anthropology 51, 6 (2010): 795818 CrossRefGoogle Scholar, 803.

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31 Poovey, Mary, Genres of the Credit Economy: Mediating Value in Eighteenth- and Nineteenth-Century Britain (Chicago, 2008)CrossRefGoogle Scholar.

32 For a reflection on such processes of transformation in varied historical contexts, see Comaroff, John L. and Comaroff, Jean, “Currencies of Conversion,” in Of Revelation and Revolution, vol. 2, The Dialectics of Modernity on a South African Frontier (Chicago, 1997)CrossRefGoogle Scholar, ch. 4; and Wennerlind, Carl, “The Epistemology of Credit,” in Casualties of Credit: The English Financial Revolution, 1620–1720 (Cambridge, Mass., 2011)CrossRefGoogle Scholar, ch. 3.

33 Daston, Lorraine and Galison, Peter, Objectivity (New York, 2007), 48Google Scholar. I draw here especially on the usage of the concept in Stoler, Along the Archival Grain.

34 Stoler, Along the Archival Grain; Daston and Galison, Objectivity, 49.

35 A collection of such didactic satirical stories is included in Avons-nous payé nos dettes? (Lausanne, 1875), 10ff.; on creditors’ “hunts” for the most valuable pieces of property, see, among others, R. Brunner, Der Gesetzesentwurf über Schuldbetreibung und Konkurs: Vortrag gehalten im bernischen Verein für Handel und Industrie, Montag den 2. Mai 1887 (Berne, n.d.).

36 Sperber, Property, 120.

37 Auszüge aus den obergerichtlichen Rechenschaftsberichten von den Jahren 1872 bis und mit 1885, hauptsächlich das Notariatswesen und die Gemeindeammänner betreffend, möglichst alphabetisch geordnet: Jedermann als Hülfs- und Nachschlagbuch dienend (Affoltern a.A., 1887), 31ff.

38 Riles, Collateral Knowledge, 21.

39 In the canton of Zurich in the peak year of 1855 there were at least three thousand complaints (from an estimated population of 258,000). Fünf und zwanzigster Rechenschaftsbericht des Obergerichts an den Großen Rath des Standes Zurich über das Jahr 1855 (Zurich, 1856), 34ff.; Ritzmann-Blickenstorfer, Heiner, ed., Historische Statistik der Schweiz (Zurich, 1996), 94Google Scholar.

40 “Petition des Vorsteher der Gesellschaft der Gemeindeammänner des Bezirkes Zurich namens derselben, zum Rechtstriebgesetz,” 3 Feb. 1842, P 5.2, Staatsarchiv des Kantons Zürich.

41 Regreßanspruch gegen einen Gemeindeammann wegen ungenügender Pfändung,” Zeitschrift für Kunde und Fortbildung der zürcherischen Rechtspflege 14 (1864): 17, 5, 1Google Scholar.

42 The broad spectrum of debt-induced ties to laborers has recently received great attention under the umbrella term “bondage.” For a labor historical perspective, see Campbell, Gwyn and Stanziani, Alessandro, eds., Debt and Slavery in the Mediterranean and Atlantic Worlds (London, 2013)Google Scholar; and van der Linden, Marcel, Workers of the World: Essays toward a Global Labor History (Leiden, 2008), ch. 2CrossRefGoogle Scholar.

43 The classic studies on the protoindustrial conditions of production in the canton of Zurich are Braun's, Rudolf Industrialisation and Everyday Life, Tenison, Sarah Hanbury, trans. (Cambridge, 1990)CrossRefGoogle Scholar; Braun, Rudolf, Sozialer und kultureller Wandel in einem ländlichen Industriegebiet im 19. und 20. Jahrhundert (Erlenbach at Zurich, 1965)Google Scholar; and Pfister, Ulrich, Die Zürcher Fabriques: Protoindustrielles Wachstum vom 16. bis zum 18. Jahrhundert (Zurich, 1992)Google Scholar.

44 “Petition des Vorsteher der Gesellschaft der Gemeindeammänner des Bezirkes Zurich namens derselben, zum Rechtstriebgesetz,” 3 Feb. 1842, P 5.2, Staatsarchiv des Kantons Zürich.

45 “Inwieweit kann der Arbeitslohn eines Fabrikarbeiters gepfändet werden: Rekursentscheid vom 29. November 1855,” Zeitschrift für Kunde und Fortbildung der zürcherischen Rechtspflege 2 (1855): 247–50.

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57 For an analysis of this abstraction, and particularity, within a Marxian framework, see Miranda Joseph, Debt to Society: Accounting for Life under Capitalism (Minneapolis, 2014), ch. 1.

58 “Der Brandteufel im Kanton Zurich,” in Der Republikaner: Zürcher Intelligenzblatt 134 (8 June 1867): 1.

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62 On the ecclesiastical institution, the montes pietatis, see Fontaine, Moral Economy, ch. 6.

63 At the beginning of the century, the Gemeinnützige Gesellschaft was quite successful in its primary effort to found local savings banks: by 1860, every fourth resident of the canton of Zurich had a savings account passbook. On the growth and ideology of the savings banks in nineteenth-century Switzerland, see Suter, Mischa, “Ökonomischer Individualismus und moralischer Paternalismus: Sparkassen im Kanton Zurich während der Zeit des Pauperismus (um 1820–1860),” in David, Thomas et al. , eds., Die Produktion von Ungleichheiten—La production des inégalités (Zurich, 2010), 133–44Google Scholar; Ritzmann, Schweizer Banken, 23–36. See also Schumacher, Beatrice et al. , Freiwillig verpflichtet: Gemeinnütziges Denken und Handeln in der Schweiz seit 1800 (Zurich, 2010)Google Scholar.

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66 Ibid., 235.

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67 Ibid., 245. My turn of phrase is indebted to Dana Simmons, “Minimal Frenchmen: Science and Standard of Living, 1840–1960” (PhD diss., University of Chicago, 2004), 448.

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73 Anon., Mont de Piété in Basel (pamphlet, Basel, 1865), 20.

74 Ibid., 15.

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75 For expressions of concern about the control of consumption, see Woloson, In Hock, 112.

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77 I borrow the term “political imaginary” from Lüdemann, Susanne, Metaphern der Gesellschaft: Studien zum soziologischen und politischen Imaginären (Munich, 2004)Google Scholar, in her interpretation of Castoriadis, Cornelius, The Imaginary Institution of Society, Blamey, Kathleen, trans. (Cambridge, Mass., 1987)Google Scholar.

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79 Lester, V., Victorian Insolvency: Bankruptcy, Imprisonment for Debt, and Company Winding-Up in Nineteenth-Century England (Oxford, 1995), 89CrossRefGoogle Scholar; Bailey, Amanda, Of Bondage: Debt, Property, and Personhood in Early Modern England (Philadelphia, 2013), 7CrossRefGoogle Scholar; Thomas M. Luckett, “Credit and Commercial Society in France, 1740–1789” (PhD diss., Princeton University, 1992), 105. Luckett references Paul Hess Haagen, “Imprisonment for Debt in England and Wales” (PhD diss., Princeton University, 1986), 1, 28–30; Bergfeld, Christoph, “Über die Aufhebung der Schuldhaft in Frankreich und in Deutschland,” in Kervégan, Jean-François, ed., Wechselseitige Beeinflussungen und Rezeptionen von Recht und Philosophie in Deutschland und Frankreich (Frankfurt, 2001), 329–78Google Scholar.

80 Vause, Erika, “Disciplining the Market: Debt Imprisonment, Public Credit, and the Construction of Commercial Personhood in Revolutionary France,” Law and History Review 32, 3 (2014): 647–82CrossRefGoogle Scholar, 653, 664, 671.

81 von Wyß, Friedrich, “Die Schuldbetreibung nach schweizerischen Rechten,” Zeitschrift für schweizerisches Recht 7 (1858): 3114, 113Google Scholar. A comparative legal study emphasized in 1870: “Il est evident qu'en Suisse commeut la contrainte par corps aura bientôt fait son temps.” Rivier, Alphonse, “De la contrainte par corps en Suisse,” Revue de droit international et de législation comparée 2 (1870): 4252 Google Scholar, 52.

82 On the decades-long debate in France about who should be considered “commerçant,” see Erika Vause, “In the Red and in the Black: Bankruptcy, Debt Imprisonment, and the Culture of Credit in Post-Revolutionary France” (PhD diss., University of Chicago, 2012); Vause, “Disciplining the Market.”

83 In some respects this mirrors the development in England, as shown by Margot Finn, where imprisonment for debt increasingly became a coercive means against working-class debtors; Character of Credit, 151, 154.

84 Satz- und Ordnungen eine frey-loblichen Statt-Gerichts zu Zurich, vol. 3, “Wie die Schuldner zu suchen und was Gewalt das Gericht haben solle?” (Zurich, 1715), 27, section 19; von Meiss, Gottfried, Das Pfand-Recht und der Pfand- oder Betreibungs-Proceß in seinem ganzen Umfang: Nach den Gesetzen und der Uebung des Eidgen. Cantons Zürich / Ein civilrechtlicher Versuch (Zurich, 1821), 120Google Scholar.

85 At first this was a matter of customary law, and in 1812 it was codified in a decree of the Council of States. Compare: “Circulare des Kleinen Raths vom 28sten Januar 1812, an sämmtliche Bezirks- und Unerstatthalter und die Bezirksgerichte, betreffend die Behandlung des Rechtstriebs für laufende Schulden, vorzüglich der Pfändung, und die Ertheilung und Anwendung des Wortzeichens,” in Officielle Sammlung der von dem Großen Rathe des Cantons Zurich gegebenen Gesetze und gemachten Verordnungen, und der von dem Kleinen Rath emanierten allgemeinen Landes- und Polizey-Verordnungen, vol. 5 (Zurich, 1813), 248–52; Appenzeller, Erich, Der Schuldverhaft und seine Abschaffung nach den Gesetzgebungen der schweizerischen Kantone und des Bundes (Langensalza, 1923), 15Google Scholar; Berdecki, Eduard, Die Einflüsse der Aufklärung auf die Schuldhaft in den deutschen Staaten und in der Schweiz (Basel, 1959), 58Google Scholar.

86 The analysis was done with data from the annual reports of the cantonal supreme court 1860–1868, the last full year before the constitutional revisions of 1869 abolished the incarceration. See Rechenschaftsbericht[e] des Obergerichts an den Großen Rath des Standes Zürich […][1860–1868] (Zurich, 1861–1869)Google Scholar.

87 On the length of incarceration in Geneva, see Bellot, P. F., Loi sur la procédure civile du Canton de Genève, suivie de l'Exposé des motifs, 2d ed., seule compl. / par Schaub, Odier et Mallet (Paris, 1837)Google Scholar, 655ff.

88 Bezirksgefängnisse, Staatsarchiv des Kantons Zürich, P 296; Gefängniswesen, Bezirksgerichte Staatsarchiv des Kantons Zürich, P 300.1.2.

89 See Rechenschaftsbericht[e] des Obergerichts an den Großen Rath des Standes Zürich […][1860–1868] (Zurich, 1861–1869); Ritzmann-Blickenstorfer, ed., Historische Statistik der Schweiz.

90 Rivier, “De la contrainte par corps,” 47.

91 C[onrad] M[elchior] Hirzel, “Dissertation über das Wortzeichen,” (undated MS, prior to 1842), Staatsarchiv des Kantons Zürich, P 37.

92 Ibid., pt. 1, p. 6.

Ibid

93 Ibid., pt. 1, p. 9.

Ibid

94 Ibid., pt. 2, p. 23.

Ibid

95 Ibid., pt. 2, p. 10.

Ibid

96 Ibid., pt. 2, pp. 11, 8.

Ibid

97 Hegel, Georg Friedrich Wilhelm, “Philosophie des Rechts: Die Vorlesung von 1819/20 in einer Nachschrift,” Henrich, Dieter, ed. (Frankfurt, 1983), 100Google Scholar. As an introduction: Schild, Wolfgang, “Hegels Lehre vom Notrecht,” in Hösle, Vittorio, ed., Die Rechtsphilosophie des deutschen Idealismus (Hamburg, 1989)Google Scholar.

98 Hegel, Georg Wilhelm Friedrich, Vorlesungen: ausgewählte Nachschriften und Manuskripte, vol. 14, Vorlesungen über die Philosophie des Rechts Berlin 1819/1820, Ringier, Johann Rudolf, transl., Angehrn, Emil, Bondeli, Martin, and Seelmann, Hoo Nam, eds. (Hamburg, 2000), 61Google Scholar.

99 Hegel, G.W.F., Elements of the Philosophy of Right, Wood, Allen W., ed., Nisbett, H. B., trans. (Cambridge, 1992), 154Google Scholar. My reading of Hegel's law of necessity draws heavily on the lectures of Bensaïd, Daniel, Les dépossédés: Karl Marx, les voleurs de bois et le droit des pauvres (Paris, 2007)Google Scholar; and Ruda, Frank, Hegel's Rabble: An Investigation into Hegel's Philosophy of Right (London, 2011)Google Scholar.

100 Hegel, Georg Wilhelm Friedrich, Vorlesungen über Rechtsphilosophie 1818–1831, vol. 2, Die “Rechtsphilosophie” von 1820 mit Hegels Vorlesungsnotizen 1821–1825, Ilting, Karl-Heinz, ed. (Stuttgart, 1974), 460Google Scholar.

101 von Rotteck, Carl, Lehrbuch des Vernunftrechts und der Staatswissenschaften, vol. 1, Allgemeine Einleitung in das Vernunftrecht; Natürliches Privatrecht, 2d expanded ed. (Stuttgart, 1840), 156Google Scholar.

102 Otter, “Making Liberalism Durable,” 4–5.

103 Alexander Reichel, “Giebt es ausser den in Art. 92 des B. G. über Schuldbetreibung und Konkurs aufgeführten Kompetenzstücken noch andere Vermögensgegenstände des Schuldners, welche aus civilrechtlichen Gründen unpfändbar sind?” Zeitschrift für schweizerisches Recht, new series 13 (1894): 55–79.

104 The relevant passages in French law are in the Code de procédure civile français (§§ 581–82, 593), and for the German context in the German Zivilprozessordnung (§§ 715, 749). Cited from Weber, Leo and Brüstlein, Alfred, Das Bundesgesetz über Schuldbetreibung und Konkurs für den praktischen Gebrauch erläutert (Zurich, 1890), 86Google Scholar.

105 For example, the first statistical annual report (Statistische Jahrbuch) in Switzerland appeared in 1891: Tanner, Jakob, “Der Tatsachenblick auf die ‘reale Wirklichkeit’: zur Entwicklung der Sozial- und Konsumstatistik in der Schweiz,” Schweizerische Zeitschrift für Geschichte 45, 1 (1995): 94108, 98Google Scholar. Wagner, Peter, “‘An Entirely New Object of Consciousness, of Volition, of Thought’: The Coming into Being and (almost) Passing Away of ‘Society’ as a Scientific Object,” in Daston, Lorraine, ed., Biographies of Scientific Objects (Chicago, 2000), 155Google Scholar. On the development of institutions for collective bargaining in Switzerland in the 1880s, see Gruner, Erich, ed., Arbeiterschaft und Wirtschaft in der Schweiz 1880–1914, vol. 2.1 (Zurich, 1988)Google Scholar, esp. ch. 3.

106 On the controversial background of statistics at the dawn of the nineteenth century, see Tanner, “Tatsachenblick”; Wecker, Regina, “‘…ein wunder Punkt für das Volkszählungswesen.’ Frauenarbeit und Statistik an der Wende vom 19. zum 20. Jahrhundert,” in Schweizerische Zeitschrift für Geschichte 45, 1 (1995): 8093 Google Scholar; Jost, Hans-Ulrich, Von Zahlen und Macht. Statistiker, Statistik und politische Autoritäten in der Schweiz, 18.–20. Jahrhundert (Berne, 1995)Google Scholar.

107 “Ein Gesetz von eminenter Tragweite,” Der Gerichtssaal: Zeitschrift für schweizerische Civil- und Strafrechtspflege 3, 3 (8 Jan. 1887): 9–10.

108 Simmons, Dana, Vital Minimum: Need, Science, and Politics in Modern France (Chicago, 2015)CrossRefGoogle Scholar. On the example of a minimum of nutrition in Switzerland, see Tanner, Jakob, Fabrikmahlzeit: Ernährungswissenschaft, Industriearbeit und Volksernährung in der Schweiz 1890–1950 (Zurich, 1999)Google Scholar, ch. 4.

109 “P. Speiser (Basel), Gutachten über den Entwurf eines eidg. Betreibungs- und Konkursgesetzes, erstattet an das eidg. Justizdepartement am 31. Dezember 1885,” Schweizerisches Bundesarchiv Bern, E22 1000/134 2611.

110 “Pfändung von Lohnguthaben—Bestimmung des pfändbaren Betrages,” Archiv für Schuldbetreibung und Konkurs 2 (1893): 50–51. For another view on this question, see “Schädigung des Kredits?” Der Gerichtssaal: Zeitschrift für schweizerische Civil- und Strafrechtspflege 6, 91 (13 Nov. 1889): 371–72.

111 “Zur Volksversammlung in der Tonhalle,” Neue Zürcher Zeitung, 316 (12 Nov. 1889): section 1, p. 1. Similarly: G. Wolf, Verhältniß der Wohnungs-Vermiether & -Miether zum neuen Konkurs- und Betreibungsgesetz, mit einem Vorwort betreffend die übrigen Neuerungen im Betreibungsverfahren (Zurich, n.d.), 16.

112 “Eine Enquête über das Existenzminimum,” Rechtsfreund in Betreibungs- und Konkurssachen 6, 1 (1906): 1–7.

113 This was according to a justice of the peace at an event in Schaffhausen, who claimed that around 70 percent of all claims could not be collected due to the number of objects deemed to be indispensable. Neue Zürcher Zeitung, no. 310 (6 Nov. 1889): morning issue, p. 2.

114 Woher kommt das Mißtrauen gegen die moderne Rechtspflege [Teil] III,” Schweizer Kriminal-Zeitung: Organ für Kriminal-, Polizei- und Civil-Gerichtspflege, Unterhaltung und Humor 25 (24 June 1893): 12 Google Scholar; Um das Konkursgesetz herum,” Schweizer Kriminal-Zeitung: Organ für Kriminal-, Polizei- und Civil-Gerichtspflege, Unterhaltung und Humor 32 (12 Aug. 1893)Google Scholar: 4.

115 Grütliverein, “Petition betreffend den Entwurf eines eidg. Schuldentrieb- und Konkursgesetzes,” St. Gallen, late Jan. 1887, Schweizerisches Bundesarchiv Bern, E22 1000/134 2611, vol. 3.

116 “Die Humanität im Betreibungsgesetz,” Neue Zürcher Zeitung, no. 306 (2 Nov. 1889): 1.

117 Simmons, Vital Minimum, 1.

118 Meier, Eugen, Die Beschränkung der Zwangsvollstreckung (Lehre von den Kompetenzstücken) nach schweizerischem Recht. Mit einer allgemein-geschichtlichen Einleitung (Zurich, 1907), 78Google Scholar.

119 See, in order of the objects mentioned, Meier, Beschränkung, 103, 99, 102, 78, 103; Messerli, Gleichmässig, 147ff.; Meier, Beschränkung, 78, 104, 116.

120 Meier, Beschränkung, 104.

121 Entscheidungen des Schweizer: Bundesgerichtes aus dem Jahre 1901. Amtliche Sammlung, vol. 27, pt. 1, no. 41 (Lausanne, 1902), 246ff.

122 Entscheidungen des Schweiz: Bundesgerichtes aus dem Jahre 1898. Amtliche Sammlung: Separat-Ausgabe der betreibungs- und konkursrechtlichen Entscheidungen, vol. 1 (Lausanne, 1899), 284–87Google Scholar.

123 Meier, Beschränkung, 78.

124 Alfred Brüstlein, “Vorläufige Vorschläge für die Revision des Betreibungsgesetzes,” unpub. MS of a lecture on 18 June 1893 in the chamber of commerce in Berne, Schweizerisches Bundesarchiv Bern, E22 1000/134 2645.

125 This has been emphasized by historians writing from a broad Foucauldian perspective, including Donzelot, Jacques, L’ invention du social: essai sur le déclin des passions politiques (Paris, 1994 [1984])Google Scholar; Ewald, François, L’état providence (Paris, 1986)Google Scholar; Topalov, Christian, Naissance du chômeur 1880–1910 (Paris, 1994)Google Scholar; Wagner, “Entirely New Object”; Steinmetz, George, Regulating the Social: The Welfare State and Local Politics in Imperial Germany (Princeton, 1993)CrossRefGoogle Scholar; Vernon, James, “The Ethics of Hunger and the Assembly of Society: The Techno-Politics of the School Meal in Modern Britain,” American Historical Review 110, 3 (June 2005): 693725 CrossRefGoogle ScholarPubMed.

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