Skip to main content
    • Aa
    • Aa

Body Fascism in Britain: Building the Blackshirt in the Inter-War Period


In recent years scholars have devoted a great deal of attention and theorisation to the body in history, looking both at bodies as metaphors and as sites of intervention. These studies have tended to focus on the analysis of bodies in a national context, acting for and acted upon by the state, and similarly the ever-expanding study of masculinity continues to try to define hegemonic masculinities. But what if we direct our gaze to marginal bodies, in this case Blackshirt bodies who act against the state, and a political movement that commits assault on the body politic? This article examines the centrality of the body and distinctive gender codes in the self-representation, the performance and practice, and the culture of Britain's failed fascist movement during the 1930s. The term ‘body fascism’ has taken on different and much diluted meaning in the present day, but in the British Union of Fascists’ construction of the Blackshirted body, in the movement's emphasis on the embodiment of their political religion through sport, physical fitness and public display of offensive and defensive violence, and in their distinctive and racialised bodily aesthetic illustrated in their visual and graphic art production we come to understand Britain's fascist movement as a product of modernity and as one potent expression of the convergence between populist politics and body fixation.

Le corps fasciste en Grande Bretagne: La construction des “chemises noires” dans l'entre-deux-guerres

La recherche historique des années récentes a beaucoup examiné et théorisé le corps humain, qu'elle regarde à la fois comme métaphore et comme site d'intervention. De telles études ont porté surtout sur l'analyse du corps en contexte national, le corps qui agit pour l'état ou subit l'action de l'état, tandis que les études toujours proliférantes sur la ou les masculinité(s) s'efforcent de définir ce concept en termes hégémoniques. Que se passe-t-il, alors, si nous orientons notre regard sur le corps marginal, en ce cas sur le corps habillé d'une chemise noire qui agit contre l'état – sur un mouvement politique qui s'attaque au corps politique? Dans cet article nous examinons la centralité du corpos et la codification des genres dans l'auto-représentation, la performance, la pratique et la culture du mouvement fasciste britannique – mouvement échoué – de l'entre-deux-guerres. Aujourd'hui le terme «fascisme corporel» a pris un sens différent et très affaibli, mais c'est à travers la construction du corps en chemise noire par l'Union fasciste britannique (British Union of Fascists) – à travers son zèle pour l'incarnation d'une religion politique à travers le sport, la forme physique et la parade publique de la violence offensive et défensive, et aussi dans l'esthétique corporelle unique et racialisée qu'on retrouve partout dans leur production artistique visuelle et graphique – que nous arriverons à comprendre le mouvement fasciste britannique comme un produit de la modernité et une puissante expression de la convergence entre politique populiste et obsession du corps.

Körperfaschismus in Großbritannien: Die Blackshirts in der Zwischenkriegszeit

In den letzten Jahren haben sich Historikerinnen und Historiker verstärkt der Körpergeschichte gewidmet, etwa indem sie Körper als Metaphern lasen oder in ihnen Orte gesellschaftlicher und politischer Intervention sahen. Solche Studien haben sich vor allem auf die Erforschung von Körpern im Zusammenhang mit staatlicher Politik bemüht. Zugleich haben Studien zur Männergeschichte unser Verständnis von hegemonialer Maskulinität deutlich differenziert. Aber was geschieht, wenn wir unseren Blick auf Körper an den Rändern der Politik richten, wie zum Beispiel jene der britischen faschistischen Blackshirts, die sich gegen den Staat richteten und darauf zielten den politischen Körper als body politic anzugreifen? Dieser Artikel untersucht die Zentralität von Körperpolitik und die Bedeutung von Kategorien des Geschlechts in der Codierung, Selbstrepräsentation, Performanz und Praxis für die letztlich gescheiterte britische fascistische Bewegung während der 1930er Jahre. Heute hat der Terminus “Körperfaschismus” eine ganz andere Bedeutung erhalten, aber in der Konstruktion des fascistischen Körpers durch die British Union of Fascists, in der Betonung ihrer politischen Religion durch sportliche Ertüchtigung, physische Gesundheit und in Praxis von offensiver und defensiver Gewalt sowie in ihrer besonderen rassisch aufgeladenen Körperästhetik, wie sie sich in visuellen und graphischen Quellen zeigen lässt, lernen wir die britische faschistische Bewegung als Produkt der Moderne kennen, welches die Konvergenz zwischen populistischer Politik und Körperfixierung zum Ausdruck brachte.

Linked references
Hide All

This list contains references from the content that can be linked to their source. For a full set of references and notes please see the PDF or HTML where available.

Mick Cronin , ed., The Failure of Fascism in Britain: The Far-right and the Fight for Political Recognition (London: Palgrave Macmillan, 1996)

Jessica Meyer , Men of War: Masculinity and the First World War in Britain (Basingstoke: Palgrave Macmillan, 2009)

Mark Micale , Hysterical Men: The Hidden History of Male Nervous Illness (Cambridge, MA: Harvard University Press, 2008)

Susan Kinglsey Kent , Aftershocks: Politics and Trauma in Britain, 1918–1931 (Basingstoke: Palgrave Macmillan, 2009)

Perry Wilson , Peasant Women and Politics in Fascist Italy: The Massaie Rurali Section of the PNF (London: Routledge, 2002)

Dan Stone , Breeding Superman: Nietzsche, Race and Eugenics in Edwardian and Interwar Britain (Liverpool: Liverpool University Press, 2002)

Roger Griffin , Modernism and Fascism: The Sense of Beginning under Mussolini and Hitler (London: Palgrave Macmillan, 2007)

Nicolletta Gullace , “The Blood of Our Sons”: Men, Women, and the Renegotiation of British Citizenship During the Great War (Basingstoke: Palgrave Macmillan, 2002)

Recommend this journal

Email your librarian or administrator to recommend adding this journal to your organisation's collection.

Contemporary European History
  • ISSN: 0960-7773
  • EISSN: 1469-2171
  • URL: /core/journals/contemporary-european-history
Please enter your name
Please enter a valid email address
Who would you like to send this to? *


Full text views

Total number of HTML views: 30
Total number of PDF views: 114 *
Loading metrics...

Abstract views

Total abstract views: 384 *
Loading metrics...

* Views captured on Cambridge Core between September 2016 - 20th July 2017. This data will be updated every 24 hours.