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Making Anti-Fascism Transnational: The Origins of Communist and Socialist Articulations of Resistance in Europe, 1923–1924

  • KASPER BRASKÉN (a1)
Abstract

Conventionally, the starting point of socialist and communist resistance to fascism in Europe and the creation of a European ‘culture of anti-fascism’ is dated to the 1930s in the context of the establishment of the Third Reich in 1933 and the outbreak of the Spanish Civil War in 1936. The hypothesis of the article is that the initiatives and debates of 1923 played a pivotal role in the creation of the transnational anti-fascist movement that transferred cultures of anti-fascism across borders in Europe and the world. The aim of the article is to analyse the first, but hitherto forgotten, efforts to make anti-fascism a transnational phenomenon in the early 1920s. Further, the article will discuss whether there are clear continuities or discontinuities in the anti-fascist articulations of 1923 and the ones created after 1933.

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1 ‘Gegen den Faschismus! Gegen reaktionäre Schreckensherrschaft und weißen Terror! Aufruf zur Gründung einer Internationalen Antifaschistischen Liga’, Chronik des Faschismus, 8 (7 Nov. 1923).

2 ‘Gegen den Faschismus!’.

3 Mommsen, Hans, ‘Der Reichstagsbrand und seine politischen Folgen’, Vierteljahrshefte für Zeitgeschichte, 12, 4 (1964); Krohn, Claus-Dieter, ‘Propaganda als Widerstand? Die Braunbuch-Kampagne zum Reichstagsbrand 1933’, Exilforschung. Ein internationales Jahrbuch, 15 (Exil und Widerstand) (1997), 1032 ; Rabinbach, Anson, ‘Staging Antifascism. The Brown Book of the Reichstag Fire and Hitler Terror’, New German Critique, 35, 1 (2008), 97126 .

4 On the role of Barbusse for the international united front after 1933, see Horn, Gerd-Rainer, European Socialists Respond to Fascism: Ideology, Activism and Contingency in the 1930s (New York: Oxford University Press, 1996), 37–9. On Fimmen see, Reinalda, Bob, ed. The International Transportworkers Federation 1914–1945: The Edo Fimmen era (Amsterdam: Stichting beheer IISG, 1997).

5 Knut Kjeldstadli, ‘Eugène Olaussen. Journalist Politiker’, Norsk biografisk leksikon, https://nbl.snl.no/Eug%C3%A8ne_Olaussen (last visited 1 June 2016).

6 Furet, François, The Passing of an Illusion: The Idea of Communism in the Twentieth Century (Chicago: University of Chicago Press, 1999), 266–82.

7 For example in Rabinbach, ‘Staging Antifascism’, 104.

8 Stone, Dan, Responses to Nazism in Britain, 1933–1939: Before War and Holocaust (Houndmills: Palgrave Macmillan, 2012 [2003]), 3 .

9 The only general outline of European anti-fascism is the classic work by Droz, Jacques, Histoire de l'antifascisme en Europe 1923–1939 (Paris: La Découverte, 2001 [1985]). For the 1930s, the best transnational and comparative study of anti-fascist alliances in united and popular fronts is the seminal work by Horn, European Socialists Respond to Fascism. For anarchist antifascism, see Berry, David, ‘“Fascism or Revolution!” Anarchism and Antifascism in France, 1933–39’, Contemporary European History, 8, 1 (1999), 5171 .

10 For a further discussion, see Bauerkämper, Arnd, ‘Transnationalism in Historiographical Practice. Historical Comparison and the Investigation of Entanglements in European History’, in Suchoples, Jaroslaw and Turton, Katy, eds., Forgotten by History. New Research on Twentieth Century Europe and America (Berlin: LIT, 2009), 1220 .

11 For collections of resistance in country-specific studies see Zentner, Kurt, Illustrierte Geschichte des Widerstandes in Deutschland und Europa, 1933–1945 (München: Südwest Verlag, 1966); Foot, M. R. D., Resistance: An Analysis of European Resistance to Nazism 1940–1945 (London: Eyer Methuen, 1976); Moore, Bob, ed., Resistance in Western Europe (Oxford: Berg, 2000) and Ueberschär, Gerd R. and Steinkamp, Peter, eds., Handbuch zum Widerstand gegen Nationalsozialismus und Faschismus in Europa 1933/39 bis 1945 (Berlin: De Gruyter, 2011).

12 Lyttelton, Adrian, The Seizure of Power: Fascism in Italy, 1919–1929, 2nd edn (Princeton: Princeton University Press, 1987); Schieder, Wolfgang, Der italienische Faschismus (München: C.H. Beck, 2010).

13 Bauerkämper, Arnd, Der Faschismus in Europa 1918–1945 (Stuttgart: Philipp Recalm jun., 2006), 3966; Bauerkämper, Arnd, ‘Interwar Fascism in Europe and Beyond: Toward a Transnational Radical Right’, in Durham, Martin and Power, Margaret, eds., New Perspectives on the Transnational Right (New York: Palgrave Macmillan, 2011), 3966. See also Wippermann, Wolfgang, Europäischer Faschismus in Vergleich (1922–1982) (Frankfurt am Main: Suhrkamp, 1983); Morgan, Philip, Fascism in Europe, 1919–1945 (London: Routledge, 2003); and Costa Pinto, António and Kallis, Aristotle, eds., Rethinking Fascism and Dictatorship in Europe (Houndmills: Palgrave Macmillan, 2014).

14 On the early relation between Mussolini and the right wing groups in Bavaria see Cassels, Alan, ‘Mussolini and German Nationalism, 1922–25’, Journal of Modern History, 35, 2 (1963), 137–57.

15 See, for example, Luks, Leonid, Entstehung der kommunistischen Faschismustheorie: Die Auseinandersetzung der Komintern mit Faschismus und Nationalsozialismus 1921–1935 (Stuttgart: Deutsche Verlags-Anstalt, 1985); Doerry, Thomas, Marxismus und Antifaschismus: Zur theoretischen und politischen Auseinandersetzung des Marxismus, des Sozialismus und der internationalen Arbeiterbewegung mit dem Faschismus an der Macht (1920 bis 1984) (Köln: Pahl-Rugenstein Verlag, 1985); Payne, Stanley G., ‘Soviet Anti-Fascism. Theory and Practice, 1921–45’, Totalitarian Movements and Political Religions, 4, 2 (2003), 162.

16 Copsey, Nigel, ‘Preface. Towards a New Anti-Fascist “Minimum”?’, in Copsey, Nigel and Olechnowicz, Andrej, eds., Varieties of Anti-Fascism: Britain in the Inter-War Period (Houndmills: Palgrave Macmillan, 2010), xiv.

17 A significant exception is the work by Ceplair, Larry, Under the Shadow of War: Fascism, Anti-Fascism, and Marxists, 1918–1939 (New York: Columbia University Press, 1987). Unfortunately, it was written well before the opening of the archives in Moscow and Berlin and is therefore outdated.

18 Grebing, Helga, ‘Sozialdemokratische Arbeiterbewegung und Nationalsozialismus 1924–1933’, in Grebing, Helga and Kinner, Klaus, eds., Arbeiterbewegung und Faschismus: Faschismus-Interpretationen in der europäischen Arbeiterbewegung (Essen: Klartext-Verlag, 1990).

19 See, Deutsch, Julius, ed. Der Faschismus in Europa: Eine Übersicht, herausgegeben von Julius Deutsch im Auftrage der Internationalen Kommission zur Abwehr des Faschismus (Wien: Verlag der Wiener Volksbuchhandlung, 1929).

20 Julius Deutsch, Die Fascistengefahr (Wien: Verlag der Wiener Volksbuchhandlung); and Deutsch, Julius, Antifaschismus! Proletarische Wehrhaftigkeit im Kampfe gegen den Faschismus (Wien: Verlag der Wiener Volksbuchhandlung, 1926)

21 Sinowjew, G., Die Kommunistische Internationale auf dem Vormarsch (Hamburg: Verlag der Kommunistischen Internationale, 1923).

22 Protokoll Nr. . . . der Sitzung des Aktionskomitees, 9 Jan. 1923, RGASPI 534/3/50, 3; Enderle to die Zentrale des Deutschen Schiffahrtsbundes in Hamburg; Moskau, 8 Jan. 1923, RGASPI 534/6/44, 7–9.

23 Horn, European Socialists Respond to Fascism.

24 Vergnon, Gilles, L'antifascisme en France de Mussolini à Le Pen (Rennes: Presses universitaires de Rennes, 2009), 23–4.

25 Protokoll Nr. 7 der Sitzung des Aktionskomitees, 22 Feb. 1923, RGASPI 534/3/50, 15; Aktionskomitee der Profintern und Komintern to the CC of the KPD; Moskau, 23 Feb.1923, RGASPI 534/6/44, 71.

26 Der Kampf gegen den Faszismus. Instruktion für das in Berlin zu errichtende Zentralkomitee, RGASPI 534/3/50, 47–9.

27 For a broad overview see, Wunderer, Hartmann, Arbeitervereine und Arbeiterparteien: Kultur- und Massenorganisationen in der Arbeiterbewegung (1890–1933) (Frankfurt: Campus Verlag, 1980). On the IAH and the MOPR see, Gruber, Helmut, ‘Willi Münzenberg's German Communist Propaganda Empire 1921–1933’, Journal of Modern History, 38, 3 (1966).

28 Der Kampf gegen den Faszismus, RGASPI 534/3/50, 49.

29 EK der KI und RGI to Zetkin, Waletzki, Reinhard and Schulz; Moskau, 26 Feb. 1923, RGASPI 534/6/44, 76–7. See further on Münzenberg and his transnational solidarity campaigns in Braskén, Kasper, The International Workers’ Relief, Communism, and Transnational Solidarity: Willi Münzenberg in Weimar Germany (Houndmills: Palgrave Macmillan, 2015).

30 Speech by Zetkin in Frankfurt a.M., 23 Mar. 1923. Reproduced in Pirker, Theo, ed., Komintern und Faschismus: Dokumente zur Geschichte und Theorie des Faschismus (Stuttgart: Deutsche Verlags-Anstalt, 1965), 115–8.

31 Kershaw, Ian, Hitler, 1889–1936: Hubris (London: Allen Lane, 1998), 131.

32 Speech by Zetkin in Frankfurt a.M., 23 Mar. 1923, Pirker, Komintern und Faschismus, 118.

33 Report from Alfred Kurella to the EC of the Communist Youth International, 17 Sept. 1922, SAPMO–BArch, RY 7/I 6/5/2, 1–6.

34 Clara Zetkin, Resolutionsentwurf über den Faschismus [1923], RGASPI 495/161/53, 1–5, here 4–5.

35 Nin, Andreas, Struggle of the Trade Unions against Fascism (Chicago: The Trade Union Education League, 1923), 36–7.

36 ‘Frankfurt Call’, The Workers’ Weekly, 9 (7 Apr. 1923).

37 Internationale Aktionskomitee gegen Kriegsgefahr und Faschismus to the KPD's Polbüro; Berlin, 13 Apr. 1923, SAPMO–BArch, RY 1/I 2/3/226, 1.

38 Sekretariat des EKKI to the Zentrale der KPD; [Moscow], 21 Apr. 1923, SAPMO–BArch, RY 5/I 6/3/93, 41. See further in Pirker, Komintern und Faschismus, Gutjahr, Wolf-Dietrich, Revolution muss sein. Karl Radek – die Biographie (Köln: Böhlau Verlag, 2012), 570–81.

39 RGASPI 480/3/7, 21.

40 RGASPI 480/3/7, 21–2.

41 ‘Die Hamburger Konferenz will kein proletarische Einheitsfront’, Inprekorr, 24 May 1923, IISH, LSI Archives, 20b, 29.

42 Münzenberg to Radek, 9 June 1923, RGASPI 495/18/181, 97–99.

43 ‘Are you on the Fence?’, Workers’ Weekly, 36 (12 Oct. 1923).

44 Münzenberg to Aktionsausschluss der Komintern und Profintern & Exekutive der Komintern; Berlin, 14 May 1923, RGASPI 534/3/50, 63; Münzenberg to the Executives of the Profintern, the Comintern and the Aktionsausschuss der Kom. und Profintern; Berlin, 14 May 1923, RGASPI 534/3/50, 64; Münzenberg to Kuusinen, 13 Aug. 1923, RGASPI 538/2/19, 109.

45 Münzenberg to Piatnitsky, 26 Jul. 1923, RGASPI 538/2/19, 102–102ob.

46 Münzenberg to Präsidium der Komintern, 2 Aug. 1923, RGASPI 538/2/19, 103–5.

47 See further in Langkau-Alex, Ursula, Deutsche Volksfront 1932–1939: Zwischen Berlin, Paris, Prag und Moskau, I: Vorgeschichte und Gründung des Ausschusses zur Vorbereitung einer deutschen Volksfront (Berlin: Akademie Verlag, 2004), 110–3.

48 See, further, papers in Bayerlein, Bernhard H., Babicenko, Leonid G., Firsov, Fridrich I. and Ju. Vatlin, Alexander, eds., Deutscher Oktober 1923: Ein Revolutionsplan und sein Scheitern (Berlin: Aufbau-Verlag, 2003); Angress, Werner T., Stillborn Revolution: The Communist Bid for Power in Germany, 1921–1923 (Princeton, NJ: Princeton University Press, 1963).

49 Diggins, John P., ‘The Italo-American Anti-Fascist Opposition’, Journal of American History, 54, 3 (1967), 579–81.

50 Münzenberg to Exekutive der Komintern, 28 Oct. 1923, RGASPI 495/18/181, 152ob.

51 Münzenberg to ‘WG’ [Comintern]; Berlin, 4 Dec. 1923, RGASPI 495/18/181, 163ob.

52 Nigel Copsey, Anti-Fascism in Britain (Houndmills: Macmillan press, 2000), 5–7.

53 Studer, Brigitte, The Transnational World of the Cominternians (Houndmills: Palgrave Macmillan, 2015).

54 Letter from Münzenberg to Bela Kun, Leiter des Agitprop bei der Komintern; Berlin, 23 Jul. 1924; Beschlussprojekt auf die Sitzung des Präsidiums; Agitprop IKKI No. 344, 9 Sep. 1924, RGASPI 495/30/62, 15.

55 Steiner, Zara, The Lights that Failed: European International History 1919–1933 (Oxford: Oxford University Press, 2007), 172 , 338.

56 ‘Faschismus in Horthy–Ungarn’, Chronik des Faschismus 1 (20 Aug. 1923). On Gömbös and fascism in Hungary see Weinberg, Gerhard L., Hitler's Foreign Policy 1933–1939: The Road to World War II (New York: Enigma Books, 2010), 8993 ; Wittenberg, Jason, ‘External Influences on the Evolution of Hungarian Authoritarianism, 1920–44’, in Pinto, António Costa and Kallis, Aristotle, eds., Rethinking Fascism and Dictatorship in Europe (Houndmills: Palgrave Macmillan, 2014), 221–3.

57 Chronik des Faschismus, 1–11 (1923).

58 Brenner, Arthur D., Emil J. Gumbel: Weimar German Pascifist and Professor (Boston Leiden: Brill Academic Publishers, 2001), 12 , 144–61.

59 Hardt, Hanno, ‘Lania, Leo’, Neue Deutsche Biographie, 13 (1982), 615.

60 Aquila, Giulio, Der Faschismus in Italien (Hamburg: Verlag Carl Hoym Nachf. Louis Cahnbley, 1923). On Aquila, see Weber, Hermann and Herbst, Andreas, Deutsche Kommunisten: Biographisches Handbuch 1918 bis 1945 (Berlin: Karl Dietz Verlag, 2008), 71 .

61 Willi, M. [Willi Münzenberg] and Aquila, Giulio, Bericht über die faschistische Bewegung, Frühjahr 1924: Unterbreitet dem Fünften Kongress der Kommunistischen Internationale (Berlin: Neuen Deutschen Verlag, 1924).

62 Faschismus: Bericht vom Internationalen Antifaschisten-Kongress, Berlin 9. bis 10. März 1929 (Berlin: Neuer Deutscher Verlag, 1930).

63 Münzenberg to ‘Werte Genossen’, 23 Aug. 1923, RGASPI 538/2/19, 111.

64 Münzenberg to ‘Lieber Genosse’, 7 Sep. 1923, RGASPI 538/2/19, 119.

65 Münzenberg to Lozowsky, Berlin, 28 Aug. 1923, ‘Beilage: Die gegenwärtigen Stand unserer Arbeit’, Berlin, 27 Aug. 1923, RGASPI 534/3/53, 27.

66 Münzenberg to ‘WG’ [Comintern]; Berlin, 4 Dec. 1923, RGASPI 495/18/181, 163. Sadly, this unique archive has not been located.

67 Münzenberg to ‘Lieber Genosse’, 7 Sep. 1923, RGASPI 538/2/19, 119. Münzenberg claimed that the edition had been 250,000 copies in a report sent to Lozowsky, 28.8.1923, RGASPI 534/3/53, 28.

68 Münzenberg to Exekutive der Komintern, 28 Oct. 1923, RGASPI 495/18/181, 152–152ob.

69 For print runs, see further in Braskén, The International Workers' Relief, Communism, and Transnational Solidarity, 73, 122–3.

70 See further in Cuevas-Wolf, Cristina, ‘Montage as Weapon. The Tactical Alliance between Willi Münzenberg and John Heartfield’, New German Critique, 36, 2 (2009) and Coles, Anthony, John Heartfield: Ein politisches Leben (Köln: Böhlau Verlag, 2014).

71 John Heartfield, ‘Absturz im Westen / Aufstieg im Osten’, Hakenkreuz, 1 (Sept. 1923).

72 ‘Dichtung und Wahrheit’, Hakenkreuz 1 (Sept. 1923).

73 Sozialdemokratie und Faszismus’, Hakenkreuz (Nov. 1923).

74 Hakenkreuz, 1–3 (1923).

75 On the analysis of images and visual sources, see Paul, Gerhard, BilderMACHT: Studien zur Visual History des 20. und 21. Jahrhunderts (Göttingen: Wallstein Verlag, 2013); idem, ‘Das Jahrhundert der Bilder: Die visuelle Geschichte und der Bildkanon des kulturellen Gedächtnisses’, in idem, ed., Das Jahrhundert der Bilder: 1900 bis 1949 (Göttingen: Vanderhoeck & Ruprecht, 2009), 14–39 and Burke, Peter, Eyewitnessing: The Uses of Images as Historical Evidence (London: Reaktion Books, 2001).

76 Sichel und Hammer, 5 (1923).

77 ‘Das Wachstum der AIZ’, AIZ, 41 (1931).

78 See further in May, Rainhard, ‘Proletarisch-revolutionäre “Öffentlichkeit”, die IAH und Willi Münzenberg’, in May, Reinhard and Jackson, Hendrik, eds., Filme für die Volksfront: Erwin Piscator, Gustav von Wangenheim, Friedrich Wolf – antifaschistische Filmemacher im sowjetischen Exil (Berlin: Stattkino, 2001), 3285 .

79 See, for example, Fronczak, Joseph, ‘Local People's Global Politics: A Transnational History of the Hands Off Ethiopia Movement of 1935’, Diplomatic History, 2 (2015), 245–74.

80 Stone, Dan, Goodbye to All That? The Story of Europe since 1945 (Oxford: Oxford University Press, 2014), 711.

An earlier version of this article was presented at the Forschungskolloquium zur Vergleichs- und Verflechtungsgeschichte at the Friedrich-Meinecke-Institut, Freie Universität Berlin on 24 November 2014. The article is a part of the ongoing research project ‘The Origins of “Anti-Fascism”: Transnational Movements against Nazism, Fascism and the ‘White Terror’ in Europe, 1923–1939’. It is funded by the Kone Foundation.

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Contemporary European History
  • ISSN: 0960-7773
  • EISSN: 1469-2171
  • URL: /core/journals/contemporary-european-history
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