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THE SWANSONG OF THE MANDARINS: HUMBOLDT’S IDEA OF THE UNIVERSITY IN EARLY POST-WAR GERMANY

  • JOHAN ÖSTLING (a1)
Abstract

In the wake of the Second World War, Germany saw an intensive debate about the idea of the university and its future role in society. All were agreed that the country's universities had to be revitalized after the ravages of Nazism, but the question was what weight should be given to the classical German heritage, and the Humboldtian tradition in particular. The mandarins, the older humanist scholars, dominated the public debate about the fundamental principles of research and higher education, and this essay focuses on the contribution made by three of them—Karl Jaspers, Gerhard Ritter, and Werner Richter. In making their points, they all revealed a strong historical orientation, but equally very different views on the Humboldtian legacy. This essay argues that their ideas about the German university must be seen against the background of the specific experiences of their generation. In the event, the immediate post-war period was the last time their academic ideals were to gain much of a hearing. The university debate proved to be the swansong for Germany's intellectual elite.

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1 For general analyses of the period see Phillips, David, German Universities after the Surrender: British Occupation Policy and the Control of Higher Education (Oxford, 1983); Jessen, Ralph, Akademische Elite und kommunistische Diktatur: Die ostdeutsche Hochschullehrerschaft in der Ulbricht-Ära (Göttingen, 1999); Connelly, John, Captive University: The Sovietization of East German, Czech and Polish Higher Education, 1945–1956 (Chapel Hill, NC, 2000); Defrance, Corine, Les Alliés occidentaux et les universités allemandes: 1945–1949 (Paris, 2000); Weisbrod, Bernd, Akademische Vergangenheitspolitik: Beiträge zur Wissenschaftskultur der Nachkriegszeit (Göttingen, 2002); Wolbring, Barbara, Trümmerfeld der bürgerlichen Welt: Universität in den gesellschaftlichen Reformdiskursen der westlichen Besatzungszonen (1945–1949) (Göttingen, 2014). For analyses of individual universities see, for example, Remy, Steven P., The Heidelberg Myth: The Nazification and Denazification of a German University (Cambridge, MA, 2002); Kraus, Elisabeth, ed., Die Universität München im Dritten Reich: Aufsätze, 2 vols. (Munich, 2006–8); and Jarausch, Konrad H., Middell, Matthias, and Vogt, Annette, eds., Sozialistisches Experiment und Erneuerung in der Demokratie: Die Humboldt-Universität zu Berlin 1945–2010 (Berlin, 2012).

2 Wolbring, Trümmerfeld der bürgerlichen Welt, 11.

3 Schildt, Axel, Zwischen Abendland und Amerika: Studien zur westdeutschen Ideenlandschaft der 50er Jahre (Munich, 1999); Schildt, Axel and Siegfried, Detlef, Deutsche Kulturgeschichte: Die Bundesrepublik—1945 bis zur Gegenwart (Munich, 2009), 5467.

4 Schwartz, Christina, “Erfindet sich die Hochschule neu? Selbstbilder und Zukunftsvorstellungen in den westdeutschen Rektoratsreden 1945–1950,” in Franzmann, Andreas and Wolbring, Barbara, eds., Zwischen Idee und Zweckorientierung: Vorbilder und Motive von Hochschulreformen seit 1945 (Berlin, 2007), 4760.

5 Schildt and Siegfried, Deutsche Kulturgeschichte, 54.

6 See, for example, Rüegg, Walter, “Der Mythos der Humboldtschen Universität,” in Krieg, Mathias and Rose, Martin, eds., Universitas in Theologia—Theologia in Universitate: Festschrift für Hans Heinrich Schmid (Zürich, 1997), 155–75; vom Bruch, Rüdiger, “A slow farewell to Humboldt? Stages in the History of German Universities, 1810–1945,” in Ash, Mitchell G., ed., German Universities Past and Future: Crisis or Renewal? (Providence, RI, 1997), 327; Paletschek, Sylvia, “Verbreitete sich ein ‘Humboldt'sches Modell’ an den deutschen Universitäten im 19. Jahrhundert?”, in Schwinges, Rainer Christoph, ed., Humboldt international: Der Export des deutschen Universitätsmodells im 19. und 20. Jahrhundert (Basel, 2001), 75–104; Paletschek, , “The Invention of Humboldt and the Impact of National Socialism: The German University Idea in the First Half of the Twentieth Century,” in Szöllösi-Janze, Margit, ed., Science in the Third Reich (Oxford, 2001), 3758; Schalenberg, Marc, Humboldt auf Reisen? Die Rezeption des “deutschen Universitätsmodells” in den französischen und britischen Reformdiskursen (1810–1870) (Basel, 2002); cf. Eichler, Martin, “Die Wahrheit des Mythos Humboldt,” Historische Zeitschrift, 294/1 (2012), 5978.

7 Paletschek, “Verbreitete sich ein ‘Humboldt'sches Modell’”; Nagel, Anne C., Hitlers Bildungsreformer: Das Reichsministerium für Wissenschaft, Erziehung und Volksbildung 1934–1945 (Frankfurt am Main, 2012).

8 Wolbring, Trümmerfeld der bürgerlichen Welt.

9 Hohendahl, Peter Uwe, “Humboldt Revisited: Liberal Education, University Reform, and the Opposition to the Neoliberal University,” New German Critique, 38/2 (2011), 159–96, at 161; Defrance, Corine, “Die Westallierten als Hochschulreformatoren (1945–1949): Ein Vergleich,” in Franzmann, Andreas and Wolbring, Barbara, eds., Zwischen Idee und Zweckorientierung: Vorbilder und Motive von Hochschulreformen seit 1945 (Berlin, 2007), 3545, at 39.

10 Paletschek, Sylvia, “Die deutsche Universität im und nach dem Krieg Die Wiederentdeckung des Abendlandes,” in Martin, Bernd, ed., Der Zweite Weltkrieg und seine Folgen: Ereignisse—Auswirkungen—Reflexionen (Freiburg, 2006), 231–49, at 243.

11 Konrad H. Jarausch, “The Humboldt Syndrome: West German Universities, 1945–1989,” in Ash, German Universities Past and Future, 33–49, 35, 38.

12 Jessen, Ralph, “Zwischen Bildungspathos und Spezialistentum: Werthaltungen und Identitätskonstruktionen der Hochschullehrerschaft in West- und Ostdeutschland nach 1945,” in Hübner, Peter, ed., Eliten im Sozialismus: Beiträge zur Sozialgeschichte der DDR (Cologne, 1999), 361–80, at 364–7 and 379.

13 Langewiesche, Dieter, “Das deutsche Universitätsmodell und die Berliner Universität,” in Thom, Ilka and Weining, Kirsten, eds., Mittendrin: Eine Universität macht Geschichte (Berlin, 2010), 24–33, at 26; Langewiesche, Dieter, “Humboldt als Leitbild? Die deutsche Universität in den Berliner Rektoratsreden seit dem 19. Jahrhundert,” Jahrbuch für Universitätsgeschichte, 14 (2011), 1537; Schwartz, “Erfindet sich die Hochschule neu?”

14 Fisher, Jaimey, Disciplining Germany: Youth, Reeducation, and Reconstruction after the Second World War (Detroit, 2007); Wolbring, Trümmerfeld der bürgerlichen Welt, 41–123. The historiography of the German universities in 1933–45 is extensive and analytically complex. See Hammerstein, Notker, “Universities and War in the Twentieth Century,” in Rüegg, Walter and de Ridder-Symoens, Hilde, A History of the University in Europe, vol. 3, Universities in the Nineteenth and Early Twentieth Centuries (1800–1945) (Cambridge, 2004), 637–72; and Grüttner, Michaelet al., eds., Gebrochene Wissenschaftskulturen: Universität und Politik im 20. Jahrhundert (Göttingen, 2010).

15 Ringer, Fritz K., The Decline of the German Mandarins: The German Academic Community, 1890–1933 (Cambridge, MA, 1969). Criticism of Ringer is analysed in Albisetti, James C., “The Decline of the German Mandarins after Twenty-Five Years,” History of Education Quarterly, 34/4 (1994), 453–65.

16 Jessen, “Zwischen Bildungspathos und Spezialistentum,” 364.

17 Hohendahl, “Humboldt Revisited,” 162.

18 Flitner, Andreas, ed., Deutsches Geistesleben und Nationalsozialismus: Eine Vortragsreihe der Universität Tübingen (Tübingen, 1965).

19 See, for example, Schöttler, Peter, ed., Geschichtsschreibung als Legitimationswissenschaft: 1918–1945 (Frankfurt am Main, 1997); Hammerstein, Notker, Die Deutsche Forschungsgemeinschaft in der Weimarer Republik und im Dritten Reich: Wissenschaftspolitik in Republik und Diktatur 1920–1945 (Munich, 1999); Remy, The Heidelberg Myth.

20 Grüttner et al., Gebrochene Wissenschaftskulturen. See also Hachtmann, Rüdiger, Wissenschaftsmanagement im Dritten Reich: Die Geschichte der Generalverwaltung der Kaiser-Wilhelm-Gesellschaft, 2 vols. (Göttingen, 2007); Nagel, Hitlers Bildungsreformer.

21 Lehmann, Hartmut and Oexle, Otto Gerhard, eds., Nationalsozialismus in den Kulturwissenschaften, 2 vols. (Göttingen, 2004).

22 Eckel, Jan, Geist der Zeit: Deutsche Geisteswissenschaften seit 1870 (Göttingen, 2008).

23 Krohn, Claus-Dieter, “Intellektuelle und Mandarine in Deutschland um 1930 und 1950,” in Gallus, Alexander and Schildt, Axel, eds., Rückblickend in die Zukunft: Politische Öffentlichkeit und intellektuelle Positionen in Deutschland um 1950 und um 1930 (Göttingen, 2011), 64–9.

24 Quoted in Clark, Mark W., Beyond Catastrophe: German Intellectuals and Cultural Renewal after World War II, 1945–1955 (Lanham, MD, 2006), 73.

25 I discuss Jaspers's ideas about the university at greater length in “The Regeneration of the University: Karl Jaspers and the Humboldtian Tradition in the Wake of the Second World War,” in Josephson, Peter, Karlsohn, Thomas and Östling, Johan, eds., The Humboldtian Tradition: Origins and Legacies (Leiden and Boston, 2014), 111–26.

26 Kadereit, Ralf, Karl Jaspers und die Bundesrepublik Deutschland: Politische Gedanken eines Philosophen (Paderborn, 1999); Clark, Beyond Catastrophe.

27 Kadereit, Karl Jaspers; Clark, Beyond Catastrophe; Fisher, Disciplining Germany, 129–55; Kapczynski, Jennifer M., The German Patient: Crisis and Recovery in Postwar Culture (Ann Arbor, MI, 2008).

28 Jaspers, Karl, Die Idee der Universität (Berlin, 1946), 5.

29 Wolbring, Trümmerfeld der bürgerlichen Welt, 325.

30 Jaspers, Die Idee der Universität, 5.

31 Several of the texts have been published in as Jaspers, Karl, Erneuerung der Universität: Reden und Schriften 1945/46, ed. de Rosa, Renato (Heidelberg, 1986).

32 Jaspers, Erneuerung der Universität, 293.

33 Jaspers, Karl, “Erneuerung der Universität: Eine Rede,” Die Wandlung I (1945–6), 6674, at 66–7.

34 Ibid., 67–8.

35 Ibid., 68.

36 Ibid., 68–9.

37 Ibid., 73–4.

38 “Sound at heart.” Schildt, Axel, “Im Kern gesund? Die deutschen Hochschulen 1945,” in König, Helmut, Kuhlmann, Wolfgang and Schwabe, Klaus, eds., Vertuschte Vergangenheit: Der Fall Schwerte und die NS-Vergangenheit der deutschen Hochschulen (Munich, 1997), 223–40; Markschies, Christoph, Was von Humboldt noch zu lernen ist: Aus Anlass des zweihundertjährigen Geburtstags der preussischen Reformuniversität (Berlin, 2010), 18.

39 Jaspers, Die Idee der Universität, 37, 43 and 75–6.

40 Jaspers, Karl, “Vom lebendigen Geist der Universität,” in Jaspers, Karl and Ernst, Fritz, Vom Lebendigen Geist der Universität und vom Studieren: Zwei Vorträge (Heidelberg, 1946), 740; Jaspers, Erneuerung der Universität, 294–5.

41 Jaspers, “Vom lebendigen Geist der Universität,” 17–19.

42 Ibid., 19–21.

43 Ibid., 21–3.

44 Ibid., 28.

45 Ibid., 28–31.

46 Markschies, Was von Humboldt noch zu lernen ist, 20.

47 Jaspers, “Vom lebendigen Geist der Universität,” 103; cf. von Humboldt, Wilhelm, “Über die innere und äussere Organisation der höheren wissenschaftlichen Anstalten in Berlin,” in Humboldt, Werke in fünf Bänden, vol. 2, Schriften zur Politik und zum Bildungswesen, ed. Flitner, Andreas and Giel, Klaus (Darmstadt, 2010), 255–66, at 257.

48 Wolbring, Trümmerfeld der bürgerlichen Welt.

49 Jaspers, Die Idee der Universität, 37, 43 and 47.

50 Ibid., 41 and 47.

51 Ibid., 111–12 and 277–8; see also Jaspers, Erneuerung der Universität, 277.

52 Jaspers, “Erneuerung der Universität,” 74.

53 Cornelißen, Christoph, Gerhard Ritter: Geschichtswissenschaft und Politik im 20. Jahrhundert (Düsseldorf, 2001), 371456.

54 Ritter, Gerhard, Die Idee der Universität und das öffentliche Leben (Freiburg im Breisgau, 1946).

55 Ritter, Gerhard, Die Heidelberger Universität: Ein Stück deutscher Geschichte. Das Mittelalter (1386–1508) (Heidelberg, 1936); Ritter, , Stein: Eine politische Biographie (Stuttgart, 1931).

56 Ritter, Die Idee der Universität, 3–4.

57 Ibid., 4–6.

58 Ibid., 6.

59 Ibid., 6–7.

60 Ibid., 7.

61 Ibid., 7–9.

62 Ibid., 9–10.

63 Ibid., 7–9.

64 Ibid., 11.

65 Ibid., 11.

66 Ibid., 11–12.

67 Ibid., 12.

68 Ibid., 12–13.

69 Ibid., 14.

70 Ibid., 14–17.

71 Ibid., 17–18.

72 Ibid., 21–7.

73 Cornelißen, Gerhard Ritter, 416–18.

74 Moyn, Samuel, “The First Historian of Human Rights,” American Historical Review, 116/1 (2011), 5879.

75 Reinermann, Lothar, Neue Deutsche Biographie (Berlin, 2003), xxi. 539–40, s.v. “Werner Richter.”

76 Richter, Werner, Die Zukunft der deutschen Universität (Marburg, 1949).

77 Ibid., 6–7.

78 Ibid., 9.

79 Ibid., 9–10.

80 Ibid., 10–11.

81 Ibid., 12–13.

82 Ibid., 13–14.

83 Ibid., 14–17.

84 Ibid., 17–18.

85 Ibid., 19–21.

86 Ibid., 26–8; see also Richter, Werner, Re-educating Germany (Chicago, 1945), 187.

87 Moyn, “The First Historian of Human Rights,” 67.

88 Richter, Die Zukunft der deutschen Universität, 32–9.

89 Ibid., 22–4 and 28–30.

90 Schwartz, “Erfindet sich die Hochschule neu?”

91 Jaspers, Erneuerung der Universität, 279.

92 In other instances, however, they were only too happy to intervene to speed the process of denazification. Jaspers, for example, was instrumental in making sure that Heidegger could not continue in his university post after 1945.

93 John, Jürgen, “‘Not deutscher Wissenschaft’? Hochschulwandel, Universitätsidee und akademischer Krisendiskurs in der Weimarer Republik,” in Grüttner et al., Gebrochene Wissenschaftskulturen, 107–40; but cf. Föllmer, Moritz and Graf, Rüdiger, eds., Die “Krise” der Weimarer Republik: Zur Kritik eines Deutungsmusters (Frankfurt am Main, 2005).

94 Meinecke, Friedrich, Die deutsche Katastrophe: Betrachtungen und Erinnerungen (Zürich, 1946).

95 Jessen, “Zwischen Bildungspathos und Spezialistentum,” 364–5.

96 Olick, Jeffrey K., In the House of the Hangman: The Agonies of German Defeat, 1943–1949 (Chicago, 2005); Gallus and Schildt, Rückblickend in die Zukunft; see also Moses, A. Dirk, “Intellectual History in and of the Federal Republic of Germany,” Modern Intellectual History, 9/3 (2012), 625–39.

97 Jarausch “The Humboldt Syndrome,” 38.

98 Moses, A. Dirk, German Intellectuals and the Nazi Past (Cambridge, 2007), 131–59.

99 Hohendahl, “Humboldt Revisited,” 162.

100 Eckel, Geist der Zeit, 87–8.

101 Wolbring, Trümmerfeld der bürgerlichen Welt.

102 Rohstock, Anne, Von der “Ordinarienuniversität” zur “Revolutionszentrale”? Hochschulreform und Hochschulrevolte in Bayern und Hessen 1957–1976 (Munich, 2010); Hohendahl, “Humboldt Revisited.”

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  • ISSN: 1479-2443
  • EISSN: 1479-2451
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